El Frente Occidental, 1916

En 1914 el centro de gravedad de la Primera Guerra Mundial había estado en el frente occidental, en 1915 se trasladó hacia el este, y en 1916 se trasladó de nuevo a Francia. Aunque los Aliados occidentales habían disipado parte de su fuerza en los Dardanelos, Salónica y Mesopotamia, la marea ascendente de los nuevos ejércitos británicos y el aumento de sus suministros de munición prometían los medios para una ofensiva de mayor envergadura que cualquier otra anterior para romper el punto muerto de la trinchera. Los ejércitos británicos en Francia habían crecido a 36 divisiones a finales de 1915. Para entonces, los alistamientos voluntarios, aunque masivos, habían demostrado ser inadecuados para satisfacer las necesidades de Gran Bretaña, por lo que en enero de 1916, mediante la Ley de Servicio Militar, el servicio voluntario fue reemplazado por el servicio militar obligatorio.

En diciembre de 1915 se celebró en el cuartel general de Joffre una conferencia de los líderes de los ejércitos francés, británico, belga e italiano, con representantes de los ejércitos ruso y japonés. Adoptaron el principio de una ofensiva general simultánea en 1916 por Francia, Gran Bretaña, Rusia e Italia. Pero la acción militar de Alemania fue para dislocar este plan, y sólo la ofensiva británica entró plenamente en funcionamiento.

Para el invierno de 1915-16, Falkenhayn consideraba a Rusia como paralizada e Italia como insignificante. Consideró que por fin había llegado el momento de emprender una acción positiva contra Francia, tras cuyo colapso Gran Bretaña no contaría con un aliado militar eficaz en el continente europeo y se vería más afectada por la guerra submarina que por las operaciones terrestres. Sin embargo, para su ofensiva en Occidente, Falkenhayn siempre se aferró a su método de desgaste. Creía que un avance masivo era innecesario y que en su lugar los alemanes deberían intentar desangrar a Francia de su mano de obra eligiendo un punto de ataque “para cuya retención el Comando Francés se vería obligado a tirar a todos los hombres que tuvieran”. Se eligió la ciudad de Verdún y el complejo de fortalezas que la rodeaba, porque era una amenaza para las principales líneas de comunicación alemanas, porque estaba dentro de un saliente francés y, por lo tanto, acorralaba a los defensores, y por la certeza de que los franceses sacrificarían a cualquier número de hombres para defender Verdún por razones de patriotismo asociadas con la propia ciudad.

Primera Guerra Mundial: Batalla de Verdún

La nota clave del plan táctico de Falkenhayn era colocar un denso semicírculo de artillería pesada y media alemana al norte y al este de Verdún y sus fortalezas periféricas y luego realizar una serie continua de limitados avances de infantería sobre los fuertes. Estos avances llevarían a la infantería francesa a defender o intentar retomar los fuertes, en el proceso de los cuales serían pulverizados por el fuego de la artillería alemana. Además, a cada avance de la infantería alemana se le allanaría el camino con un bombardeo de artillería breve pero extremadamente intenso que despejaría el terreno objetivo de defensores.

Aunque el Servicio de Inteligencia francés había alertado con antelación sobre los preparativos ofensivos de los alemanes, el alto mando francés estaba tan preocupado con su propio plan ofensivo proyectado que la advertencia cayó en oídos sordos. A las 7:15 a.m. del 21 de febrero de 1916, el bombardeo de artillería alemán más intenso que se haya visto en la guerra comenzó en un frente de ocho millas alrededor de Verdún, y las trincheras francesas y los campos de alambre de púas que allí había fueron aplastados o sacudidos en un caos de tierra derrumbada. A las 4:45 PM la infantería alemana avanzó, aunque durante el primer día sólo en un frente de dos millas y media. Desde entonces hasta el 24 de febrero, las líneas de los defensores franceses al este del río Mosa se desmoronaron. Fort-Douaumont, una de las fortalezas más importantes, fue ocupada por los alemanes el 25 de febrero. El 6 de marzo, cuando los alemanes comenzaron a atacar la ribera oeste del Mosa y la ribera este, los franceses se dieron cuenta de que se trataba de algo más que de una finta. Para aliviar la presión sobre Francia, los rusos atacaron con sacrificio el Frente Oriental del lago Naroch (véase más abajo El Frente Oriental, 1916); los italianos iniciaron su quinta ofensiva en el Isonzo (véase más arriba Italia y el frente italiano, 1915-16); y los británicos se apoderaron del sector Arras del Frente Occidental, convirtiéndose así en responsables de toda la línea desde el Yser hacia el sur hasta el Somme. Mientras tanto, al general Philippe Pétain se le confió el mando de la defensa de Verdún. Organizó repetidos contraataques que ralentizaron el avance alemán y, lo que es más importante, trabajó para mantener abierta la única carretera que llevaba a Verdún que no había sido cerrada por los bombardeos alemanes. Se trataba de la carretera de Bar-le-Duc, que pasó a llamarse La Voie Sacrée (el “Camino Sagrado”) porque, a pesar del acoso constante de la artillería alemana, se seguían enviando suministros y refuerzos vitales al frente de Verdún.

Lentamente, pero sin pausa, los alemanes avanzaron por Verdún: el 7 de junio tomaron Fort-Vaux, al sureste de Fort-Douaumont, y casi llegaron a las alturas de Belleville, la última fortaleza antes de Verdún, el 23 de junio. Pétain se preparaba para evacuar la orilla este del Mosa cuando por fin se lanzó la ofensiva de los Aliados sobre el río Somme. A partir de entonces, los alemanes no asignaron más divisiones al ataque de Verdún.

Precedida por una semana de bombardeos, que advirtieron ampliamente de su llegada, la ofensiva de Somme fue iniciada el 1 de julio de 1916 por las 11 divisiones británicas del nuevo 4º Ejército de Rawlinson en un frente de 15 millas entre Serre, al norte de Ancre, y Curlu, al norte de Somme, mientras que cinco divisiones francesas atacaron al mismo tiempo en un frente de ocho millas principalmente al sur de Somme, entre Curlu y Péronne. Con un optimismo increíblemente equivocado, Haig se había convencido a sí mismo de que la infantería británica sería capaz de avanzar irresistiblemente por encima del terreno despejado de defensores por la artillería. Pero los preparativos no ocultos para el asalto y el largo bombardeo preliminar habían revelado cualquier posibilidad de sorpresa, y los defensores alemanes estaban bien preparados para lo que estaba por venir. En el caso, los 60.000 soldados de infantería británicos atacantes que avanzaban en alineación simétrica a paso de caracol, reforzados por las 66 libras (30 kilogramos) de equipo cúmbrico de cada hombre, fueron acribillados en masa por las ametralladoras alemanas, y las bajas del día fueron las más graves jamás sufridas por un ejército británico. Los participantes franceses en el ataque tenían el doble de armas que los británicos y lo hicieron mejor contra un sistema de defensas más débil, pero no se pudo hacer casi nada para explotar este éxito comparativo.

Resignándose ahora a avances limitados, Haig concentró su siguiente esfuerzo en el sector sur de su frente Somme. La segunda posición de los alemanes (Longueval, Bazentin y Ovillers) cayó el 14 de julio, pero de nuevo se perdió la oportunidad de explotación. De allí en adelante, a un gran costo en vidas, se continuó con un avance metódico, ganando poco terreno pero forzando la resistencia alemana. Los primeros tanques que se utilizaron en la guerra, aunque en números demasiado pequeños para ser efectivos, fueron lanzados a la batalla por los británicos el 15 de septiembre. A mediados de noviembre, las lluvias tempranas interrumpieron las operaciones. La Batalla del Somme, de cuatro meses de duración, fue un fracaso miserable, salvo que desvió los recursos alemanes del ataque a Verdún. Le costó a los británicos 420.000 bajas, a los franceses 195.000 y a los alemanes 650.000.

En Verdún, la disminución de la presión alemana durante el verano permitió a los franceses organizar contraataques. Ataques sorpresa dirigidos por el general Robert-Georges Nivelle y lanzados por el cuerpo de ejército del general Charles Mangin recuperaron Fort-Douaumont el 24 de octubre, Fort-Vaux el 2 de noviembre y se sitúan al norte de Douaumont a mediados de diciembre. La hábil defensa de Pétain de Verdun y estos contraataques habían privado a la ofensiva de Falkenhayn de su cumplimiento estratégico; pero Francia se había debilitado tanto en la primera mitad de 1916 que apenas podía satisfacer las expectativas de los Aliados en la segunda. Verdún fue una de las batallas más largas, sangrientas y feroces de la guerra; las bajas francesas ascendieron a unas 400.000, y las alemanas a unas 350.000.

La batalla de Jutlandia

En el verano de 1916 se produjo el enfrentamiento entre la Flota de Alta Mar de Alemania y la Gran Flota de Gran Bretaña en la batalla naval más grande de la historia de Jutlandia, que ambas partes reclamaron como una victoria.

El almirante Reinhard Scheer, que se convirtió en comandante en jefe de la Flota de Alta Mar en enero de 1916, planeó un encuentro en mar abierto entre su flota y alguna parte de la flota británica en separación del conjunto, para que los alemanes pudieran explotar su superioridad momentánea en número para lograr la victoria. El plan de Scheer era atrapar por estratagema al escuadrón de cruceros de batalla del Almirante Beatty en Rosyth, a medio camino de la costa este de Gran Bretaña, y destruirlo antes de que cualquier refuerzo de la base principal de la Gran Flota en Scapa Flow pudiera alcanzarlo.

Para tender la trampa, cinco cruceros de batalla de la flota alemana de alta mar, junto con cuatro cruceros ligeros, debían navegar hacia el norte, bajo el mando de Hipper, desde Wilhelmshaven, Alemania, hasta un punto en la costa suroeste de Noruega. Scheer mismo, con los escuadrones de batalla de la Flota de Alta Mar, iba a seguir, 50 millas detrás, para atrapar a las fuerzas de Beatty en el hueco una vez que hubieran sido atraídos hacia el este a través del Mar del Norte en persecución de Hipper. Pero la señal para que comenzara la operación alemana, hecha en la tarde del 30 de mayo, fue interceptada y parcialmente decodificada por los británicos; y antes de la medianoche toda la Gran Flota Británica se dirigía a un punto de encuentro frente a la costa suroeste de Noruega y aproximadamente a través de la ruta planeada de la flota alemana.

A las 2:20 de la tarde del 31 de mayo, cuando los escuadrones de la Gran Flota del Almirante John Jellicoe desde Scapa Flow aún estaban a 65 millas al norte, la avanzada de cruceros ligeros de Beatty -cinco millas por delante de sus barcos más pesados- y el grupo de exploradores de Hipper se enteraron accidentalmente de la proximidad del otro. Una hora más tarde las dos líneas fueron trazadas para la batalla, y en los siguientes 50 minutos los británicos sufrieron severamente, y el Indefatigable fue hundido. Sin embargo, cuando aparecieron los cruceros de batalla de Beatty, los cruceros alemanes, a su vez, sufrieron tales daños que Hipper envió una pantalla protectora de destructores alemanes para lanzar un ataque con torpedos. Los británicos habían perdido otro crucero de batalla, el Queen Mary, antes de que la flota alemana de alta mar fuera avistada por una patrulla británica al sur, a las 4:35 PM. En este informe Beatty ordenó a sus barcos hacia el norte, para atraer a los alemanes hacia la Gran Flota bajo el mando de Jellicoe.

No fue sino hasta las 6:14 PM, después de que los escuadrones de Jellicoe y de Beatty estuvieron a la vista el uno del otro durante casi un cuarto de hora, que la flota alemana fue localizada con precisión, justo a tiempo para que Jellicoe desplegara sus naves a la mejor ventaja. Jellicoe alineó a la Gran Flota de extremo a extremo en una línea para que sus astas combinadas pudieran ser utilizadas por los barcos alemanes que se acercaban, quienes a su vez sólo podían responder con los cañones de proa de sus barcos líderes. Los barcos británicos en efecto formaron el trazo horizontal y los barcos alemanes el trazo vertical de la letra “T”, con los británicos desplegados en línea en ángulo recto con el avance de los barcos alemanes. Esta maniobra se conocía de hecho como “cruzar la T del enemigo” y era la situación ideal soñada por los tácticos de ambas armadas, ya que al “cruzar la T” las fuerzas ganaban temporalmente una abrumadora superioridad de fuego.

Para los alemanes fue un momento de riesgo sin precedentes. Tres factores contribuyeron a evitar la destrucción de los barcos alemanes que se encontraban en esta trampa: su excelente construcción, la constancia y disciplina de sus tripulaciones y la mala calidad de los proyectiles británicos. El Lützow, el Derfflinger y el acorazado König lideraban la línea y estaban bajo el fuego de unos 10 acorazados británicos, pero sus cañones principales permanecían intactos y contraatacaron a tal punto que uno de sus salvavidas cayó sobre el Invencible y lo voló en pedazos. Este éxito, sin embargo, hizo poco para aliviar el intenso bombardeo de los otros barcos británicos, y la flota alemana seguía avanzando hacia la trampa de acero de la Gran Flota.

Confiando en la magnífica habilidad marinera de las tripulaciones alemanas, Scheer sacó a su flota del terrible peligro al que había llegado con una simple pero, en la práctica, extremadamente difícil maniobra. A las 6:30 PM ordenó un giro de 180° para todos sus barcos a la vez; fue ejecutado sin colisión; y los acorazados alemanes invirtieron el curso al unísono y salieron de las fauces de la trampa, mientras que los destructores alemanes extendieron una cortina de humo por su retaguardia. El humo y el empeoramiento de la visibilidad dejaron a Jellicoe en duda sobre lo que había sucedido, y los británicos habían perdido contacto con los alemanes a las 6:45 PM.

Sin embargo, la Gran Flota Británica había maniobrado de tal manera que terminó entre la Flota de Alta Mar Alemana y los puertos alemanes, y esta era la situación que Scheer más temía, así que a las 6:55 PM Scheer ordenó otro giro de reversa, quizás con la esperanza de pasar por detrás de la flota británica. Pero el resultado para él fue una posición peor que aquella de la que acababa de escapar: su línea de batalla se había comprimido, y sus barcos líderes se encontraron de nuevo bajo intensos bombardeos de la amplia gama de barcos británicos. Jellicoe había logrado volver a cruzar la “T” de los alemanes. El Lützow sufrió ahora daños irreparables, y muchos otros barcos alemanes sufrieron daños en ese momento. A las 7:15 PM, por lo tanto, para causar una distracción y ganar tiempo, Scheer ordenó a sus cruceros de batalla y destructores por delante que virtualmente se inmolaran en una carga masiva contra los barcos británicos.

Esta fue la crisis de la Batalla de Jutlandia. Mientras los cruceros de batalla y destructores alemanes avanzaban a toda velocidad, los acorazados alemanes a popa se confundieron y se desorganizaron al intentar ejecutar su turno de reversa. Si Jellicoe hubiera ordenado que la Gran Flota avanzara a través de la pantalla de carga de los cruceros de batalla alemanes en ese momento, el destino de la Flota Alemana de Alta Mar probablemente se habría sellado. Como estaba, temiendo y sobreestimando el peligro de ataques de torpedos de los destructores que se acercaban, ordenó a su flota que se alejase, y las dos líneas de acorazados se separaron a una velocidad de más de 20 nudos. No se volvieron a encontrar, y cuando anocheció, Jellicoe no podía estar seguro de la ruta de la retirada alemana. A las 3:00 de la madrugada del 1 de junio, los alemanes habían eludido a sus perseguidores.

Los británicos habían sufrido mayores pérdidas que los alemanes tanto en barcos como en hombres. En total, los británicos perdieron tres cruceros de batalla, tres cruceros, ocho destructores y 6.274 oficiales y hombres en la Batalla de Jutlandia. Los alemanes perdieron un acorazado, un crucero de batalla, cuatro cruceros ligeros, cinco destructores y 2.545 oficiales y hombres. Las pérdidas infligidas a los británicos, sin embargo, no fueron suficientes para afectar a la superioridad numérica de su flota sobre los alemanes en el Mar del Norte, donde su dominio permaneció prácticamente indiscutible durante el curso de la guerra. De ahora en adelante, la flota alemana de alta mar optó por no aventurarse fuera de la seguridad de sus puertos de origen.

El Frente Oriental, 1916

Con la esperanza de desviar la fuerza alemana del ataque de Verdún en el frente occidental, el 18 de marzo de 1916 los rusos abrieron galante pero prematuramente una ofensiva al norte y al sur del lago Naroch (Narocz, al este de Vilna), y la continuaron hasta el 27 de marzo, aunque ganaron muy poco terreno a gran costo y sólo por poco tiempo. Luego volvieron a los preparativos para una gran ofensiva en julio. El golpe principal, se planeó, debería ser dado por el grupo central de ejércitos de A.E. Evert, asistido por un movimiento de entrada del ejército de A.N. Kuropatkin en el sector norte del frente. Pero al mismo tiempo, el grupo del ejército suroccidental de A.A. Brusilov fue autorizado a realizar un supuesto ataque de distracción en sus propios sectores. En este caso, el ataque de Brusilov se convirtió con mucho en la operación más importante de la ofensiva.

Sorprendida por la ofensiva asiática de los austriacos en mayo, Italia apeló rápidamente a los rusos para que tomaran medidas a fin de alejar las reservas del enemigo de los frentes italianos, y los rusos respondieron adelantando de nuevo su calendario. Brusilov se comprometió a iniciar su ataque el 4 de junio, en el entendimiento de que el de Evert debería lanzarse 10 días después.

Así comenzó una ofensiva en el Frente Oriental que iba a ser el último esfuerzo militar realmente efectivo de la Rusia imperial. Conocida popularmente como la ofensiva de Brusilov, tuvo un éxito inicial tan asombroso como para revivir los sueños aliados sobre la irresistible “apisonadora” rusa. En cambio, su último logro fue hacer sonar la campana de la muerte de la monarquía rusa. Los cuatro ejércitos de Brusilov estaban distribuidos a lo largo de un frente muy amplio, con Lutsk en el extremo norte, Tarnopol y Buchach (Buczacz) en el sector central, y Czernowitz en el extremo sur. Después de haber golpeado primero en los sectores de Tarnopol y Czernowitz el 4 de junio, Brusilov el 5 de junio tomó a los austriacos totalmente por sorpresa cuando lanzó el ejército de A.M. Kaledin hacia Lutsk: las defensas se derrumbaron al mismo tiempo, y los atacantes se abrieron camino entre dos ejércitos austriacos. A medida que se desarrollaba la ofensiva, los rusos tuvieron el mismo éxito en el sector de Buchach y en su penetración en Bucovina, que culminó con la captura de Czernowitz. Para el 20 de junio, las fuerzas de Brusilov habían capturado 200.000 prisioneros.

Sin embargo, Evert y Kuropatkin, en lugar de atacar de acuerdo con el plan acordado, encontraron excusas para postergar las cosas. El jefe del estado mayor ruso, M.V. Alekseyev, intentó transferir las reservas de esta pareja inerte a Brusilov, pero las comunicaciones laterales de los rusos eran tan pobres que los alemanes tuvieron tiempo de reforzar a los austriacos antes de que Brusilov fuera lo suficientemente fuerte como para sacar el máximo provecho de su victoria. Aunque sus fuerzas en Bucovina avanzaron hasta los Cárpatos, un contragolpe de los alemanes de Alexander von Linsingen en el sector de Lutsk frenó el progreso ruso en el punto decisivo. En julio se lanzaron más unidades rusas desde el centro del frente de Brusilov, pero a principios de septiembre se perdió la oportunidad de aprovechar la victoria del verano. Brusilov había expulsado a los austriacos de Bucovina y de gran parte de Galicia oriental y les había infligido enormes pérdidas de hombres y equipos, pero había agotado los ejércitos rusos en cerca de 1.000.000 de hombres al hacerlo. (Una gran parte de este número consistía en desertores o prisioneros.) Esta pérdida socavó seriamente tanto la moral como la fuerza material de Rusia. La ofensiva de Brusilov también tuvo resultados indirectos de gran importancia. En primer lugar, había obligado a los alemanes a retirar al menos siete divisiones del frente occidental, donde podrían salvarse de las batallas de Verdun y Somme. En segundo lugar, aceleró la desafortunada entrada de Rumanía en la guerra.

Haciendo caso omiso del atraso militar de Rumania, el gobierno rumano de Ionel Brătianu declaró la guerra contra Austria-Hungría el 27 de agosto de 1916. Al entrar en guerra, Rumanía sucumbió a las ofertas de los Aliados de territorio austrohúngaro y a la creencia de que las Potencias Centrales estarían demasiado preocupadas por otros frentes como para montar una réplica seria contra una ofensiva rumana. Unas 12 de las 23 divisiones de Rumanía, en tres columnas, comenzaron así el 28 de agosto un lento avance hacia el oeste a través de Transilvania, donde al principio sólo había cinco divisiones austro-húngaras para oponerse a ellas.

La respuesta de las Potencias Centrales fue más rápida que el progreso de la invasión: Alemania, Turquía y Bulgaria declararon la guerra a Rumania el 28 de agosto, 30 de agosto y 1 de septiembre, respectivamente; y Falkenhayn ya tenía planes preparados. Aunque el fracaso de su programa general para el año lo llevó a ser reemplazado por Hindenburg como jefe del estado mayor alemán el 29 de agosto, se aprobó la recomendación de Falkenhayn de que Mackensen dirigiera un ataque búlgaro contra el sur de Rumania; y el propio Falkenhayn asumió el mando en el frente de Transilvania, para lo cual se encontraron cinco divisiones alemanas y otras dos austriacas disponibles como refuerzos.

El 5 de septiembre, las fuerzas búlgaras de Mackensen irrumpieron en la cabeza del puente de Turtucaia (Tutrakan) sobre el Danubio, al sureste de Bucarest. Su posterior avance hacia el este en el Dobruja hizo que los rumanos cambiaran sus reservas a ese cuarto en lugar de reforzar su empresa en Transilvania, que entonces se detuvo. Falkenhayn pronto atacó: primero en el extremo sur del frente de 200 millas, donde lanzó una de las columnas rumanas de vuelta al Paso Roter Turm (Turnu Roşu), luego en el centro, donde el 9 de octubre había derrotado a otra en Kronstadt (Braşov). Durante un mes, sin embargo, los rumanos resistieron los intentos de Falkenhayn de expulsarlos del Vulcano y Szurduk (Surduc) pasa a Walachia. Pero justo antes de que las nieves invernales bloquearan el camino, los alemanes tomaron los dos pasos y avanzaron hacia el sur hasta Tîrgu Jiu, donde consiguieron otra victoria. Entonces Mackensen, habiendo girado hacia el oeste desde el Dobruja, cruzó el Danubio cerca de Bucarest, donde convergieron sus ejércitos y los de Falkenhayn. Bucarest cayó el 6 de diciembre, y el ejército rumano, una fuerza lisiada, sólo pudo retroceder hacia el noreste hasta Moldavia, donde tuvo el tardío apoyo de las tropas rusas. Las Potencias Centrales tenían acceso a los campos de trigo y a los pozos de petróleo de Rumania, y los rusos tenían 300 millas más de frente que defender.

La estrategia alemana y la guerra de los submarinos, 1916-enero de 1917

Tanto el almirante Scheer como el general Falkenhayn dudaban de que los submarinos alemanes pudieran causar daños decisivos a Gran Bretaña mientras su guerra se restringiera en deferencia a las protestas de Estados Unidos; y, después de una reapertura tentativa de la campaña de submarinos el 4 de febrero de 1916, las autoridades navales alemanas autorizaron en marzo a los submarinos a hundir sin previo aviso todos los barcos excepto los de pasajeros. Sin embargo, los estadistas civiles alemanes, que prestaron la debida atención a las advertencias de sus diplomáticos sobre la opinión estadounidense, pronto lograron imponerse a los generales y almirantes: el 4 de mayo el alcance de la campaña submarina fue nuevamente severamente restringido.

La controversia entre los estadistas y los defensores de la guerra sin restricciones aún no ha muerto. Hindenburg, jefe del estado mayor desde el 29 de agosto, tuvo a Ludendorff como su intendente general, y Ludendorff fue rápidamente convencido para apoyar al jefe del estado mayor del almirantazgo, Henning von Holtzendorff, en sus argumentos contra el canciller alemán, Theobald von Bethmann Hollweg, y el ministro de Asuntos Exteriores, Gottlieb von Jagow. Mientras que Bethmann y otros estadistas esperaban una paz negociada (ver abajo), Hindenburg y Ludendorff se comprometieron a una victoria militar. Sin embargo, el bloqueo naval británico amenazó con hacer morir de hambre a Alemania antes de que se pudiera lograr una victoria militar, y pronto Hindenburg y Ludendorff se salieron con la suya: se decidió que, a partir del 1 de febrero de 1917, la guerra submarina debería ser sin restricciones y abiertamente.

La paz se mueve y la política de EE.UU. hasta febrero de 1917

Hubo pocos esfuerzos por parte de las Potencias Centrales o Aliadas para lograr una paz negociada en los dos primeros años de la guerra. Para 1916 las señales más prometedoras para la paz parecían existir sólo en las intenciones de dos estadistas en el poder: el canciller alemán Bethmann y el presidente estadounidense Woodrow Wilson. Wilson, habiendo proclamado la neutralidad de los Estados Unidos en agosto de 1914, se esforzó durante los dos años siguientes por mantenerla. A principios de 1916 envió a su confidente, el coronel Edward M. House, a sondear Londres y París sobre la posibilidad de una mediación estadounidense entre los beligerantes. Las conversaciones de la Cámara de Representantes con el secretario de Relaciones Exteriores británico, Sir Edward Grey, dieron como resultado el Memorando Casa-Gris (22 de febrero de 1916), en el que se declaraba que Estados Unidos podría entrar en la guerra si Alemania rechazaba la mediación de Wilson, pero que Gran Bretaña se reservaba el derecho de iniciar una acción mediadora estadounidense. A mediados de 1916, la inminente proximidad de las elecciones presidenciales en Estados Unidos hizo que Wilson suspendiera sus gestiones por la paz.

Estados Unidos antes de la guerra

En Alemania, mientras tanto, Bethmann había logrado, con dificultad, posponer la declaración de guerra submarina sin restricciones. Wilson, aunque fue reelegido presidente el 7 de noviembre de 1916, dejó pasar otro mes sin hacer nada por la paz, y durante ese período tuvo lugar la victoria alemana sobre Rumania. Así, mientras Bethmann perdía la paciencia en esperar a que Wilson actuara, los líderes militares alemanes llegaron momentáneamente a pensar que Alemania, desde una posición de fuerza, podría ahora proponer una paz aceptable para ellos mismos. Habiendo sido obligado a estar de acuerdo con los militaristas en que, si sus propuestas eran rechazadas por los Aliados, se reanudaría la guerra submarina sin restricciones, se le permitió a Bethmann anunciar, el 12 de diciembre, los términos de una oferta alemana de términos de paz, sin embargo, que eran militarmente tan ambiciosos que impedían su aceptación por parte de los Aliados. El principal obstáculo fue la insistencia de Alemania en su anexión de Bélgica y de la parte ocupada del noreste de Francia.

El 18 de diciembre de 1916, Wilson invitó a ambos bandos beligerantes a declarar sus “objetivos de guerra”. El secretario de Estado de Estados Unidos animó secretamente a los aliados a que ofrecieran condiciones demasiado radicales para la aceptación alemana; y los alemanes, sospechando de la colusión entre Wilson y los aliados, aceptaron en principio la apertura de negociaciones, pero dejaron su declaración del 12 de diciembre prácticamente sin cambios y decidieron en privado que Wilson no debía participar en ninguna negociación que él pudiera llevar a cabo. A mediados de enero de 1917 las oberturas de diciembre habían terminado.

Curiosamente, el siguiente llamamiento de Wilson, un discurso del 22 de enero de 1917, predicando la conciliación internacional y una “paz sin victoria”, provocó una respuesta confidencial de los británicos expresando su disposición a aceptar su mediación. En el campo opuesto, Austria-Hungría también habría escuchado fácilmente las propuestas de paz, pero Alemania ya había decidido, el 9 de enero, declarar la guerra submarina sin restricciones. El mensaje de Bethmann reafirmando los términos de paz de Alemania e invitando a Wilson a perseverar en sus esfuerzos fue entregado el 31 de enero, pero paradójicamente fue acompañado por el anuncio de que la guerra submarina sin restricciones comenzaría al día siguiente.

Wilson rompió las relaciones diplomáticas entre Estados Unidos y Alemania el 3 de febrero de 1917 y le pidió al Congreso, el 26 de febrero, poder para armar a los comerciantes y tomar todas las demás medidas para proteger el comercio estadounidense. Pero la opinión estadounidense aún no estaba preparada para la guerra, y los alemanes sabiamente se abstuvieron de atacar el transporte marítimo estadounidense. La publicación del telegrama de Zimmermann cambió el tenor de la opinión pública.

Arthur Zimmermann había sucedido a Jagow como secretario de Estado de Asuntos Exteriores de Alemania en noviembre de 1916; y en ese mismo mes el presidente mexicano, Venustiano Carranza, cuyas relaciones con Estados Unidos habían sido críticas desde marzo, había ofrecido virtualmente bases en la costa mexicana a los alemanes para sus submarinos. El 16 de enero de 1917, Zimmermann envió un telegrama codificado a su embajador en México instruyéndole que propusiera al gobierno mexicano que, si Estados Unidos entraba en la guerra contra Alemania, México se convirtiera en aliado de Alemania con miras a recuperar Texas, Nuevo México y Arizona de Estados Unidos. Interceptado y decodificado por la Inteligencia Británica del Almirantazgo, este mensaje fue comunicado a Wilson el 24 de febrero. Fue publicado en la prensa estadounidense el 1 de marzo, e inmediatamente desencadenó una demanda nacional de guerra contra Alemania.