El Frente Occidental, enero-mayo de 1917

Los Aliados occidentales tenían buenas razones para estar profundamente insatisfechos con los malos resultados de sus empresas de 1916, y esta insatisfacción fue señalada por dos cambios importantes realizados a finales de año. En Gran Bretaña, el gobierno de S.S. Asquith, ya convertido en coalición en mayo de 1915, fue reemplazado en diciembre de 1916 por una coalición bajo la dirección de David Lloyd George; y ese mismo mes en Francia el puesto de comandante en jefe del ejército fue transferido de Joffre al General R.-G. Nivelle.

En cuanto a la situación militar, la fuerza de combate del ejército británico en el frente occidental había aumentado a unos 1.200.000 hombres y seguía aumentando. La del ejército francés se había incrementado con la incorporación de tropas coloniales a unos 2.600.000, de modo que, incluyendo a los belgas, los Aliados dispusieron de unos 3.900.000 hombres contra 2.500.000 alemanes. Para los Aliados, estas cifras sugieren una ofensiva por su parte.

Nivelle, que debía su nombramiento al contraste entre el brillante éxito de sus recientes contraataques en Verdún y los escasos resultados de la estrategia de desgaste de Joffre, estaba profundamente imbuido del optimismo con el que la experiencia estaba curando a Joffre. También tenía ideas de gloria nacional y, en consecuencia, modificó los planes de Joffre para asignar al ejército francés el papel determinante en la ofensiva que, según se calculó, debía decidir el asunto en el frente occidental en 1917. El plan de Nivelle en su fase final era que los británicos realizaran ataques preparatorios no sólo al norte del desierto de los antiguos campos de batalla de Somme, sino también al sur de ellos (en el sector anteriormente ocupado por las tropas francesas); que estos ataques preparatorios atrajeran a las reservas alemanas; y, por último, que los franceses lanzaran la mayor ofensiva en Champagne (sus fuerzas en ese sector habían sido reforzadas tanto por nuevas tropas de las colonias de ultramar como por las transferidas desde Somme). Las tácticas que Nivelle planeaba utilizar se basaban en las que había empleado con tanto éxito en Verdún. Pero confió demasiado en su teoría de combinar “gran violencia con gran masa”, que consistía básicamente en intensos bombardeos de artillería seguidos de ataques frontales masivos.

Mientras tanto, Ludendorff había previsto una renovación de la ofensiva aliada en el Somme, y utilizó su tiempo para frustrar los planes de Nivelle y fortalecer el frente alemán de dos maneras diferentes. En primer lugar, a mediados de febrero, las defensas hasta entonces poco profundas de Champagne fueron reforzadas con una tercera línea, fuera del alcance de la artillería francesa. En segundo lugar, Ludendorff decidió anticiparse al ataque retrocediendo a una nueva e inmensamente fuerte línea de defensa. Esta nueva línea, llamada Siegfriedstellung, o “Línea Hindenburg”, se construyó rápidamente sobre la base del gran saliente formado por las líneas alemanas entre Arras y Reims. Desde la posición alemana al este de Arras, la línea corría hacia el sureste y hacia el sur, pasando al oeste de Cambrai y Saint-Quentin para volver a unirse a la antigua línea alemana de Anizy (entre Soissons y Laon). Después de un paso atrás preliminar el 23 de febrero, el 16 de marzo se produjo una retirada masiva de todas las tropas alemanas de los bultos más occidentales del gran saliente a la nueva y más corta línea. Las principales ciudades dentro de las áreas evacuadas por los alemanes (es decir, Bapaume, Péronne, Roye, Noyon, Chauny y Coucy) fueron abandonadas a los aliados, pero el área se dejó como un desierto, con caminos minados, árboles cortados, pozos ensuciados y casas demolidas, las ruinas siendo esparcidas con explosivas trampas explosivas.

Esta desconcertante e inesperada retirada alemana desbarató el plan de Nivelle, pero, imperturbable ante las advertencias de todos los sectores sobre el cambio de situación, Nivelle insistió en llevarlo a cabo. La Batalla de Arras, con la que los británicos iniciaron la ofensiva el 9 de abril de 1917, comenzó lo suficientemente bien para los atacantes, gracias a los métodos de artillería mejorados y a un nuevo proyectil de gas venenoso que paralizó la artillería hostil. Vimy Ridge, en el extremo norte del frente de batalla de 15 millas, cayó ante el Cuerpo Canadiense, pero la explotación de este éxito se vio frustrada por la congestión del tráfico en la retaguardia británica, y aunque el ataque continuó hasta el 5 de mayo, la mayor resistencia alemana impidió la explotación de los avances logrados en los primeros cinco días.

La propia ofensiva de Nivelle en Champagne, lanzada el 16 de abril en el frente de Aisne desde Vailly hacia el este hacia Craonne y Reims, resultó ser un fiasco. Las tropas atacantes estaban atrapadas en una red de fuego de ametralladora, y al caer la noche los franceses habían avanzado unas 600 yardas en lugar de las seis millas previstas en el programa de Nivelle. Sólo en las alas se lograron progresos apreciables. Los resultados se compararon favorablemente con las ofensivas de Joffre, ya que unos 28.000 prisioneros alemanes fueron tomados a un costo para los franceses de casi 120.000 bajas. Pero el efecto sobre la moral francesa fue peor, porque las fantásticas predicciones de Nivelle sobre el éxito de la ofensiva eran más conocidas que las de Joffre. Con el colapso del plan de Nivelle, sus fortunas fueron enterradas en las ruinas, y después de algún retraso en salvar la cara fue reemplazado como comandante en jefe por Pétain el 15 de mayo de 1917.

Este cambio se hizo demasiado tarde para evitar una secuela más dañina, ya que a finales de abril estalló un motín entre la infantería francesa y se extendió hasta que 16 cuerpos del ejército francés se vieron afectados. Las autoridades optaron por atribuirlo a la propaganda sediciosa, pero los brotes de motín siempre ocurrían cuando se ordenaba a las exhaustas tropas que volvieran a la línea, y señalaban sus quejas con gritos tan significativos como: “Defenderemos las trincheras, pero no atacaremos.” Pétain restableció la tranquilidad al responder a los justos agravios de las tropas; su reputación de juicio sobrio restableció la confianza de las tropas en sus líderes, y dejó claro que evitaría futuros ataques temerarios contra las líneas alemanas. Pero la fuerza militar de Francia nunca pudo ser completamente restaurada durante la guerra.

Pétain insistía en que la única estrategia racional era mantenerse a la defensiva hasta que nuevos factores hubieran cambiado las condiciones lo suficiente como para justificar tomar la ofensiva con una esperanza razonable de éxito. Su consejo constante era: “Debemos esperar a los americanos y a los tanques.” Los tanques estaban siendo construidos tardíamente en grandes cantidades, y este énfasis en ellos mostraba un creciente reconocimiento de que la guerra a máquina había reemplazado a la guerra de infantería de masas.

La entrada de EE.UU. en la guerra

Después de la ruptura de las relaciones diplomáticas con Alemania el 3 de febrero de 1917, los acontecimientos empujaron a Estados Unidos inexorablemente por el camino de la guerra. Usando su autoridad como comandante en jefe, el 9 de marzo Wilson ordenó armar los barcos mercantes americanos para que pudieran defenderse de los ataques de los submarinos. Los submarinos alemanes hundieron tres barcos mercantes estadounidenses entre el 16 y el 18 de marzo con grandes pérdidas de vidas. Apoyado por su gabinete, por la mayoría de los periódicos y por un amplio segmento de la opinión pública, Wilson tomó la decisión el 20 de marzo de que Estados Unidos declarara la guerra a Alemania, y el 21 de marzo convocó al Congreso a una sesión especial el 2 de abril. El 3 de abril el Senado y el 6 de abril la Cámara de Representantes aprobaron la resolución de guerra. La declaración presidencial de guerra siguió inmediatamente.

La entrada de los Estados Unidos fue el punto de inflexión de la guerra, porque hizo posible la eventual derrota de Alemania. En 1916 se había previsto que si Estados Unidos entraba en guerra, el esfuerzo militar de los Aliados contra Alemania se vería respaldado por los suministros estadounidenses y por enormes extensiones de crédito. Estas expectativas se cumplieron amplia y decisivamente. La producción de armamento de los Estados Unidos debía satisfacer no sólo sus propias necesidades, sino también las de Francia y Gran Bretaña. En este sentido, la contribución económica estadounidense fue decisiva por sí sola. Para el 1 de abril de 1917, los Aliados habían agotado sus medios para pagar los suministros esenciales de Estados Unidos, y es difícil ver cómo podrían haber mantenido el esfuerzo bélico si Estados Unidos hubiera permanecido neutral. Los préstamos estadounidenses a los aliados por valor de 7 millones de dólares entre 1917 y el final de la guerra mantuvieron el flujo de armas y alimentos estadounidenses a través del Atlántico.

La contribución militar estadounidense fue tan importante como la económica. La Ley del Servicio Selectivo del 18 de mayo de 1917 introdujo un sistema de reclutamiento, pero se necesitaron muchos meses para levantar, entrenar y enviar a Europa una fuerza expedicionaria. Cuando los alemanes lanzaron su última gran ofensiva en marzo de 1918, sólo había 85.000 soldados estadounidenses en Francia, pero había 1.200.000 en septiembre siguiente. El comandante de Estados Unidos en Europa era el general John J. Pershing.

La Armada de Estados Unidos era la segunda más grande del mundo cuando Estados Unidos entró en guerra en 1917. La Armada pronto abandonó sus planes para la construcción de acorazados y se concentró en construir los destructores y cazadores de submarinos tan desesperadamente necesarios para proteger a los barcos aliados de los submarinos. En julio de 1917 ya había 35 destructores estadounidenses estacionados en Queenstown (Cobh), en la costa de Irlanda, lo suficiente como para complementar a los destructores británicos en un sistema de convoyes transatlánticos realmente eficaz. Al final de la guerra había más de 380 naves estadounidenses estacionadas en el extranjero.

La declaración de guerra de Estados Unidos también fue un ejemplo para otros estados del hemisferio occidental. Cuba, Panamá, Haití, Brasil, Guatemala, Nicaragua, Costa Rica y Honduras estaban en guerra con Alemania a finales de julio de 1918, mientras que la República Dominicana, Perú, Uruguay y Ecuador se contentaron con la ruptura de relaciones.

Las revoluciones rusas y el Frente Oriental, marzo de 1917 a marzo de 1918

La Revolución Rusa de Marzo (Febrero, estilo antiguo) de 1917 puso fin a la monarquía autocrática de la Rusia imperial y la reemplazó con un gobierno provisional. Pero la autoridad de este último fue impugnada a la vez por los soviets, o “consejos de diputados obreros y militares”, que afirmaban representar a las masas populares y, por lo tanto, ser los legítimos conductores de la revolución. La Revolución de Marzo fue un evento de gran magnitud. Militarmente, a los Aliados occidentales les pareció un desastre y a las Potencias Centrales una oportunidad de oro. El ejército ruso permanece sobre el terreno contra las Potencias Centrales, pero su espíritu está roto, y el pueblo ruso está totalmente cansado de una guerra que el régimen imperial, por sus propias razones, ha emprendido sin estar moral o materialmente preparado para ello. El ejército ruso había estado mal armado, mal abastecido, mal entrenado y mal comandado, y había sufrido una larga serie de derrotas. La propaganda de los soviets -incluida la notoria Orden No. 1 del Soviet de Petrogrado (14 de marzo de 1917), que pedía a los comités de soldados y marineros que tomaran el control de las armas de sus unidades e hicieran caso omiso de cualquier oposición de sus oficiales- sirvió para subvertir los remanentes de disciplina en las tropas que ya estaban profundamente desmoralizadas.

Pero los líderes del gobierno provisional previeron que una victoria alemana en la guerra sería un mal presagio para Rusia en el futuro, y también eran conscientes de las obligaciones de su nación hacia los Aliados occidentales. A.F. Kerensky, ministro de guerra de mayo de 1917, pensó que una ofensiva victoriosa aumentaría la autoridad del nuevo gobierno, además de aliviar la presión sobre el Frente Occidental. La ofensiva, sin embargo, que el general L.G. Kornilov lanzó contra los austriacos en el este de Galicia el 1 de julio de 1917, fue detenida repentinamente por los refuerzos alemanes después de 10 días de avances espectaculares, y se convirtió en una derrota catastrófica en las tres semanas siguientes. En octubre, los alemanes en avance habían ganado el control de la mayor parte de Letonia y de las aproximaciones al Golfo de Finlandia.

Mientras tanto, la anarquía se extendía por toda Rusia. Los numerosos pueblos no rusos del antiguo imperio reclamaban uno tras otro la autonomía o la independencia de Rusia, ya fuera espontáneamente o a instancias de los alemanes que ocupaban sus países. A finales de 1917, los finlandeses, estonios, letones, lituanos y polacos se encontraban en diversas etapas de la disidencia de la que iban a surgir los estados independientes de la posguerra; y, al mismo tiempo, los ucranianos, georgianos, armenios y azerbaiyanos no eran menos activos en sus propios movimientos nacionalistas.

La autoridad y la influencia del gobierno provisional se desvanecieron rápidamente en Rusia a finales del verano y en el otoño de 1917. La Revolución Bolchevique de Noviembre (Octubre, O.S.) de 1917 derrocó al gobierno provisional y llevó al poder a los marxistas bolcheviques bajo el liderazgo de Vladimir I. Lenin. La Revolución Bolchevique significó el fin de la participación de Rusia en la guerra. El decreto de Lenin sobre la tierra, del 8 de noviembre, socavó el Frente Oriental al provocar una avalancha de soldados ansiosos por beneficiarse de la expropiación de sus antiguos terratenientes. El 8 de noviembre, Lenin emitió su decreto de paz, que ofrecía negociaciones a todos los beligerantes, pero excluía anexiones e indemnizaciones y estipulaba un derecho de libre determinación para todos los pueblos afectados. Finalmente, el 26 de noviembre, el nuevo gobierno bolchevique ordenó unilateralmente el cese de las hostilidades tanto contra las Potencias Centrales como contra los turcos.

Un armisticio entre la Rusia de Lenin y las Potencias Centrales fue firmado en Brest-Litovsk el 15 de diciembre de 1917. Las subsiguientes negociaciones de paz fueron complicadas: por un lado, Alemania quería la paz en el este para poder transferir tropas desde allí al frente occidental, pero al mismo tiempo estaba preocupada por explotar el principio de autodeterminación nacional para transferir la mayor cantidad de territorio posible a su propia órbita segura desde la de la Rusia revolucionaria. Por otro lado, los bolcheviques querían la paz para ser libres de consolidar su régimen en el este con el fin de poder extenderlo hacia el oeste tan pronto como llegara el momento. Cuando los alemanes, a pesar del armisticio, invadieron Ucrania para cooperar con los nacionalistas ucranianos contra los bolcheviques allí y además reanudaron su avance en los países bálticos y en Bielorrusia, Lenin rechazó la política provisional de su colega León Trotsky (“ni paz ni guerra”) y aceptó los términos de Alemania para salvar la Revolución Bolchevique. Por el Tratado de Brest-Litovsk (3 de marzo de 1918), la Rusia soviética reconoció a Finlandia y Ucrania como independientes; renunció al control sobre Estonia, Letonia, Lituania, Polonia y la mayor parte de Bielorrusia; y cedió Kars, Ardahan y Batumi a Turquía.

Asuntos griegos

La actitud de Grecia hacia la guerra fue incierta durante mucho tiempo: mientras que el rey Constantino I y el estado mayor defendían la neutralidad, Eleuthérios Venizélos, líder del Partido Liberal, favoreció la causa aliada. Como primer ministro desde 1910, Venizélos quería que Grecia participara en la empresa de los Dardanelos de los Aliados contra Turquía en 1915, pero sus argumentos fueron rechazados por el estado mayor. Los Aliados ocuparon Lemnos y Lesbos independientemente de la neutralidad de Grecia. Constantino destituyó a Venizélos de su cargo dos veces en 1915, pero Venizélos todavía comandaba una mayoría en el Parlamento. La ocupación búlgara de la Macedonia griega en el verano de 1916 provocó otra crisis política. Venizélos dejó Atenas para ir a Creta a finales de septiembre, estableció un gobierno propio allí, y lo transfirió a principios de octubre a Salónica. El 27 de noviembre declaró la guerra a Alemania y Bulgaria. Finalmente, los Aliados, el 11 de junio de 1917, depusieron al Rey Constantino. Venizélos regresó a Atenas para encabezar un gobierno griego reunificado, que el 27 de junio declaró la guerra a las Potencias Centrales.

Caporetto

En el frente italiano, la 10ª Batalla del Isonzo de Cadorna en mayo-junio de 1917 ganó muy poco terreno; pero su 11ª, del 17 de agosto al 12 de septiembre, durante la cual el 2º Ejército del general Luigi Capello capturó gran parte de la meseta de la Bainsizza (Banjška Planota), al norte de Gorizia, ejerció una gran presión sobre la resistencia austriaca. Para evitar un colapso austriaco, Ludendorff decidió que los austriacos debían tomar la ofensiva contra Italia y que podía, con dificultad, prestarles seis divisiones alemanas para ese fin.

La ofensiva fue planeada audazmente, muy hábilmente organizada y bien ejecutada. Mientras que dos ejércitos austriacos, bajo el mando del general Svetozar Borojević von Bojna, atacaron el extremo oriental del saliente veneciano de los italianos en la meseta de Bainsizza y en la zona baja cerca de la costa adriática, el 14º ejército alemán, compuesto por las seis divisiones alemanas y nueve austriacas bajo el mando de Otto von Below, con Konrad Krafft von Dellmensingen como su jefe de Estado Mayor, en octubre. 24, 1917, comenzó a forzar su camino sobre la barrera de los Alpes Julianos en la esquina noreste del saliente veneciano, con Caporetto aproximadamente enfrente del punto medio de la línea. Los italianos, completamente sorprendidos por este empuje, que amenazaba a sus fuerzas tanto en el norte como en el sur, retrocedieron en confusión: La camioneta de abajo llegó a Udine, la antigua sede del cuartel general italiano, el 28 de octubre y estaba en el río Tagliamento el 31 de octubre. El éxito de Below había superado con creces las esperanzas de los planificadores de la ofensiva, y los alemanes no podían explotar su rápido avance con la eficacia que deseaban. Cadorna, con el centro destrozado, se retiró precipitadamente para salvar las alas de su ejército y pudo, el 9 de noviembre, reunir a los 300.000 soldados que le quedaban detrás del río Piave, al norte de Venecia. Los italianos habían sufrido unas 500.000 bajas y 250.000 más habían sido hechos prisioneros. El General Armando Díaz fue entonces nombrado comandante en jefe en lugar de Cadorna. Los italianos lograron mantener el frente del Piave contra los ataques directos y contra los intentos de girar su flanco izquierdo por un avance del Trentino. La defensa de los italianos fue ayudada por refuerzos británicos y franceses que habían sido llevados apresuradamente a Italia cuando comenzó el colapso. En noviembre se celebró en Rapallo una conferencia de los líderes militares y políticos de los Aliados, de la que surgió el Consejo Supremo de Guerra en Versalles y, en última instancia, un mando militar unificado.

Mesopotamia, verano de 1916-invierno de 1917

Las fuerzas británicas en Mesopotamia, descuidadas hasta ahora y desanimadas por el desastre de al-Kūt, recibieron mayor atención de Londres en la segunda mitad de 1916; y Sir Frederick Stanley Maude, quien se convirtió en comandante en jefe en agosto, hizo tanto por restaurarles la moral que en diciembre estaba listo para emprender la recaptura de al-Kūt como primer paso hacia la captura de Bagdad.

Mediante una serie de movimientos de flanqueo, los británicos subieron gradual y metódicamente por el Tigris, obligando a los turcos a extender sus defensas río arriba. Cuando el golpe final en al-Kūt fue dado por un ataque frontal el 22 de febrero de 1917, las fuerzas británicas ya estaban cruzando el río desde la ribera oeste detrás de la ciudad; pero aunque al-Kūt cayó dos días después, la mayor parte de la guarnición turca se liberó del cerco amenazado. Incapaz de mantener una nueva línea en el río Diyālā, el comandante turco, Kâzim Karabekir, evacuó Bagdad, donde los británicos entraron el 11 de marzo. En septiembre, la posición británica en Bagdad quedó definitivamente asegurada con la captura de ar-Ramādī, en el Éufrates, a unas 60 millas al oeste; y a principios de noviembre, la principal fuerza turca en Mesopotamia fue expulsada de Tikrīt, en el Tigris, a medio camino entre Bagdad y Mosul.

Maude, después de haber cambiado en un año la escena mesopotámica de la desesperación a la victoria, murió de cólera el 18 de noviembre de 1917. Su sucesor al mando fue Sir William Marshall.

Palestina, otoño de 1917

Habiendo asumido el mando en Egipto, Allenby transfirió su cuartel general de El Cairo al frente palestino y dedicó el verano de 1917 a preparar una seria ofensiva contra los turcos. Por el lado turco, Falkenhayn, que ahora está al mando en Alepo, estaba planeando en ese momento un viaje a la península del Sinaí para el otoño, pero los británicos pudieron atacar primero.

El frente turco en el sur de Palestina se extendía desde Gaza, en la costa, hacia el sudeste hasta Abu Hureira (Tel Haror) y desde allí hasta la fortaleza de Beersheba. Para disfrazar su verdadera intención de lograr un gran avance en Abu Hureira, para lo cual, sin embargo, la captura de Beersheba era obviamente un prerrequisito, Allenby comenzó su operación con un fuerte bombardeo de Gaza a partir del 20 de octubre. Cuando los movimientos convergentes se apoderaron de Beersheba el 31 de octubre, al día siguiente se lanzó un ataque de finta contra Gaza para atraer allí a las reservas turcas. Luego, el ataque principal, perpetrado el 6 de noviembre, atravesó las debilitadas defensas de Abu Hureira y penetró en la llanura de Filistea. Falkenhayn había intentado un contragolpe en Beersheba, pero el colapso del centro turco hizo necesaria una retirada general. Para el 14 de noviembre las fuerzas turcas fueron divididas en dos grupos divergentes, el puerto de Jaffa fue tomado, y Allenby llevó su fuerza principal a la derecha para un avance hacia el interior de Jerusalén. El 9 de diciembre, los británicos ocuparon Jerusalén.

El Frente Occidental, junio-diciembre de 1917

La decisión de Pétain de permanecer temporalmente a la defensiva tras el fracaso de Nivelle dio a Haig la oportunidad de satisfacer su deseo de una ofensiva británica en Flandes. Dio el primer paso el 7 de junio de 1917, con un ataque largamente preparado contra la cresta de Messines, al norte de Armentières, en el flanco sur de su saliente de Ypres. Este ataque del 2º Ejército del General Sir Herbert Plumer fue un éxito casi total, debido en gran parte al efecto sorpresa de 19 enormes minas disparadas simultáneamente después de haber sido colocadas al final de largos túneles bajo las líneas del frente alemán. La captura de la cresta infló la confianza de Haig; y, aunque el General Sir Hubert Gough, al mando del 5º Ejército, abogó por un método paso a paso para la ofensiva, Haig se comprometió con la opinión de Plumer de que “van a por todas” en busca de un avance temprano. Haig hizo caso omiso de las fundadas previsiones de que, a partir de principios de agosto, la lluvia convertiría el paisaje de Flandes en un pantano casi intransitable. Los alemanes, por su parte, sabían muy bien que una ofensiva provenía del saliente de Ypres: la planicie de la llanura impedía que se ocultaran los preparativos de Haig, y los intensos bombardeos (4.500.000 proyectiles de 3.000 cañones) sirvieron para subrayar lo obvio, pero sin destruir los pastilleros de hormigón de los ametralladores alemanes.

Así, cuando se inició la Tercera Batalla de Ypres, el 31 de julio, sólo se lograron los objetivos del ala izquierda: en la crucial derecha el ataque fue un fracaso. Cuatro días después, el suelo ya estaba pantanoso. Cuando se reanudó el ataque el 16 de agosto, se ganó muy poco más, pero Haig seguía decidido a persistir en su ofensiva. Entre el 20 de septiembre y el 4 de octubre, gracias a una mejora en el clima, la infantería pudo avanzar a posiciones despejadas por bombardeos, pero no más allá. Haig lanzó otro ataque inútil el 12 de octubre, seguido de tres ataques más, apenas más exitosos, en los últimos 10 días de octubre. Por fin, el 6 de noviembre, cuando sus tropas avanzaron una distancia muy corta y ocuparon las ruinas de Passchendaele (Passendale), apenas cinco millas más allá del punto de partida de su ofensiva, Haig sintió que ya se había hecho bastante. Después de haber profetizado un éxito decisivo sin “grandes pérdidas”, había perdido 325.000 hombres y no había infligido ningún daño comparable a los alemanes.

Pétain, menos pretencioso y que se limitaba a probar lo que se podía hacer con su rehabilitado ejército francés, tenía al menos tanto que mostrar como Haig. En agosto, el 2º Ejército francés bajo el mando del General M.-L.-A. Guillaumat libró la última batalla de Verdún, recuperando el resto de lo que había perdido contra los alemanes en 1916. En octubre, el General P.-A.-M. El X Ejército de Maistre, en la batalla de Malmaison, tomó la cresta del Chemin des Dames, al norte del Aisne, al este de Soissons, donde el frente de Champagne se unió al frente de Picardía al sur del Somme.

Los británicos, al menos, cerraron la campaña del año con una operación de cierta importancia para el futuro. Cuando la ofensiva de Ypres se extinguió en el fango de Flandes, volvieron a mirar a sus tanques, de los que ahora disponían de una fuerza considerable, pero que difícilmente podían utilizar provechosamente en los pantanos. Un oficial del Cuerpo de Tanques, el Coronel J.F.C. Fuller, ya había sugerido una incursión a gran escala en el frente al suroeste de Cambrai, donde un enjambre de tanques, sin previo aviso por cualquier bombardeo preparatorio, podría ser liberado a través de la bajada rodante contra las trincheras alemanas. Este esquema comparativamente modesto podría haber sido totalmente exitoso si no se hubiera cambiado, pero el comando británico lo transformó: El 3er Ejército de Sir Julian Byng iba a intentar capturar Cambrai y seguir hacia Valenciennes. El 20 de noviembre, por lo tanto, el ataque fue lanzado, con 324 tanques liderando las seis divisiones de Byng. El primer asalto masivo de tanques en la historia tomó a los alemanes totalmente por sorpresa, y los británicos lograron una penetración mucho más profunda y a menor costo que en cualquiera de sus ofensivas pasadas. Desafortunadamente, sin embargo, todas las tropas y tanques de Byng habían sido lanzados al primer golpe y, como no fue reforzado a tiempo, el avance se detuvo a varios kilómetros de Cambrai. Un contragolpe alemán, el 30 de noviembre, irrumpió en el flanco sur del nuevo saliente británico y amenazó con el desastre a todo el ejército de Byng antes de ser controlado por otro contraataque británico. Al final, las tres cuartas partes del terreno que habían ganado los británicos fueron ocupadas de nuevo por los alemanes. Aún así, la Batalla de Cambrai había demostrado que la sorpresa y el tanque en combinación podían desbloquear la barrera de la trinchera.

El Lejano Oriente

La entrada de China en la guerra en 1917 por parte de los Aliados no fue motivada por ningún agravio contra las Potencias Centrales, sino por el miedo del gobierno de Pekín a que Japón, un beligerante desde 1914, monopolizara las simpatías de los Aliados y de los Estados Unidos cuando los asuntos del Lejano Oriente llegaran a un acuerdo después de la guerra. En consecuencia, en marzo de 1917 el gobierno de Pekín rompió sus relaciones con Alemania; y el 14 de agosto China declaró la guerra no sólo contra Alemania sino también contra el otro enemigo occidental de los Aliados, Austria-Hungría. Sin embargo, la contribución de China al esfuerzo bélico de los Aliados fue insignificante en términos prácticos.

Operaciones navales, 1917-18

Dado que las restricciones previas de Alemania a su guerra submarina habían sido motivadas por el temor de provocar a Estados Unidos a la guerra, la declaración de guerra de Estados Unidos en abril de 1917 eliminó cualquier razón para que los alemanes se retiraran de su ya declarada política de guerra sin restricciones. En consecuencia, los submarinos, que habían hundido 181 buques en enero, 259 en febrero y 325 en marzo, se hundieron 430 en abril. Los hundimientos de abril representaron 852.000 toneladas brutas, comparadas tanto con las 600.000 postuladas por los estrategas alemanes como objetivo mensual, como con las 700.000 que los británicos predijeron pesimísticamente para junio en marzo. Los alemanes habían calculado que si la marina mercante del mundo podía hundirse a un ritmo mensual de 600.000 toneladas, los Aliados, al no poder construir nuevos barcos mercantes lo suficientemente rápido como para reemplazar a los perdidos, no podrían continuar la guerra durante más de cinco meses. Al mismo tiempo, los alemanes, que tenían 111 submarinos operativos cuando comenzó la campaña sin restricciones, se habían embarcado en un extenso programa de construcción que, cuando se compara con sus pérdidas actuales de uno o dos submarinos al mes, prometía un aumento neto sustancial en el número de submarinos. Durante el mes de abril, uno de cada cuatro buques mercantes que zarpaban de los puertos británicos estaba destinado a hundirse, y a finales de mayo la cantidad de buques disponibles para transportar los alimentos vitales y las municiones a Gran Bretaña se había reducido a sólo 6.000.000 de toneladas.

El total de abril, sin embargo, resultó ser una cifra máxima, principalmente porque los Aliados finalmente adoptaron el sistema de convoyes para la protección de los buques mercantes. Anteriormente, un barco con destino a uno de los puertos de los Aliados había zarpado por sí solo tan pronto como fue cargado. Así pues, el mar estaba salpicado de barcos mercantes únicos y desprotegidos, y un submarino de exploración podía confiar en que varios objetivos entraran en su área de distribución en el curso de un crucero. El sistema de convoyes remediaba esta situación haciendo que grupos de barcos mercantes navegaran dentro de un anillo protector de destructores y otras escoltas navales. Era logísticamente posible y económicamente rentable proporcionar este tipo de escolta a un grupo de barcos. Además, la combinación de convoy y escolta obligaría al submarino a arriesgarse a un contraataque para hundir los barcos mercantes, lo que daría a los Aliados la posibilidad de reducir el número de submarinos. A pesar de los beneficios manifiestos y aparentemente abrumadores del sistema de convoyes, la idea era novedosa y, como cualquier otro sistema no probado, encontró una poderosa oposición dentro del ejército. Fue sólo ante la extrema necesidad y bajo gran presión de Lloyd George que el sistema fue probado, más o menos como último recurso.

El primer convoy zarpó de Gibraltar a Gran Bretaña el 10 de mayo de 1917; el primero de los Estados Unidos zarpó más tarde en mayo; los barcos que utilizaban el Atlántico Sur zarparon en convoy a partir del 22 de julio. Durante los últimos meses de 1917 el uso de convoyes causó una abrupta caída en los hundimientos de los submarinos: 500.500 toneladas en mayo, 300.200 en septiembre y sólo unas 200.600 en noviembre. El sistema de convoyes fue tan rápidamente reivindicado que en agosto se extendió a la navegación hacia el exterior desde Gran Bretaña. Los propios alemanes pronto observaron que los británicos habían comprendido los principios de la guerra antisubmarina, y que los barcos de vela en convoyes reducían considerablemente las oportunidades de ataque.

Aparte de los convoyes, los Aliados mejoraron su tecnología antisubmarina (hidrófonos, cargas de profundidad, etc.) y ampliaron sus campos minados. En 1918, además, el almirante Sir Roger Keyes, al mando de Dover, estableció un sistema por el cual el Canal de la Mancha era patrullado por naves de superficie con reflectores, de modo que los submarinos que pasaban por él tenían que sumergirse hasta profundidades en las que podían golpear las minas que les habían sido colocadas. Posteriormente, la mayoría de los submarinos renunciaron al Canal de la Mancha como vía de acceso al Atlántico y, en su lugar, tomaron la travesía hacia el norte de Gran Bretaña, perdiendo así combustible y tiempo preciosos antes de llegar a las rutas marítimas muy transitadas de los accesos occidentales a Gran Bretaña. En el verano de 1918, los mineros estadounidenses colocaron más de 60.000 minas (13.000 de ellas británicas) en una amplia franja a lo largo de 180 millas del Mar del Norte, entre Escocia y Noruega, con el fin de obstruir el único acceso de los submarinos desde Alemania al Atlántico que no fuera el Canal de la Mancha, estrechamente vigilado.

El efecto acumulativo de todas estas medidas fue la contención gradual y, en última instancia, la derrota de la campaña del submarino, que nunca más logró el éxito de abril de 1917. Mientras que los hundimientos de los submarinos, después de ese mes, disminuyeron constantemente, las pérdidas de submarinos mostraron un aumento lento pero constante, y más de 40 fueron destruidos en los primeros seis meses de 1918. Al mismo tiempo, la sustitución de los buques mercantes en el programa de construcción mejoró constantemente, hasta que finalmente superó con creces las pérdidas. En octubre de 1918, por ejemplo, se botaron 511.000 toneladas de nuevos buques mercantes de los Aliados, mientras que sólo se perdieron 118.559 toneladas.

Guerra aérea

Al comienzo de la guerra, las fuerzas terrestres y marítimas utilizaron las aeronaves puestas a su disposición principalmente para el reconocimiento, y los combates aéreos comenzaron con el intercambio de disparos de armas pequeñas entre los aviadores enemigos que se encontraban en el curso del reconocimiento. Sin embargo, los aviones de combate armados con ametralladoras aparecieron en 1915. Los bombardeos tácticos y el bombardeo de las bases aéreas enemigas también se introdujeron gradualmente en esa época. En 1916 se desarrolló el patrullaje de contacto, con aviones de apoyo inmediato a la infantería.

Los bombardeos estratégicos, por otra parte, se iniciaron con suficiente antelación: aviones británicos de Dunkerque bombardearon Colonia, Düsseldorf y Friedrichshafen en el otoño de 1914, siendo su objetivo principal los cobertizos de los dirigibles alemanes, o Zeppelins; y los ataques de aviones o hidroaviones alemanes sobre ciudades inglesas en diciembre de 1914 anunciaron una gran ofensiva de Zeppelin sostenida con creciente intensidad desde enero de 1915 hasta septiembre de 1916 (Londres fue bombardeada por primera vez en la noche del 31 de mayo al 1 de junio de 1915). En octubre de 1916 los británicos, a su vez, iniciaron una ofensiva más sistemática, desde el este de Francia, contra objetivos industriales del suroeste de Alemania.

Mientras que los británicos dirigieron gran parte de su nueva fuerza de bombardeo a los ataques contra las bases de los submarinos, los alemanes utilizaron la suya en gran medida para continuar la ofensiva contra las ciudades del sudeste de Inglaterra. El 13 de junio de 1917, a la luz del día, 14 bombarderos alemanes lanzaron 118 bombas explosivas de alta potencia sobre Londres y regresaron a casa sanos y salvos. Esta lección y las posteriores incursiones de los bombarderos alemanes de Gotha hicieron que los británicos pensaran más seriamente en los bombardeos estratégicos y en la necesidad de una fuerza aérea independiente de los demás servicios de combate. La Real Fuerza Aérea (RAF), el primer servicio aéreo independiente del mundo, se puso en marcha gracias a una serie de medidas adoptadas entre octubre de 1917 y junio de 1918.