Movimientos por la paz, marzo de 1917-septiembre de 1918

Hasta finales de 1916, la búsqueda de la paz se limitaba a los individuos y a los pequeños grupos. En los meses siguientes comenzó a adquirir un amplio respaldo popular. La semi-inanición en las ciudades, los motines en los ejércitos y las listas de bajas que parecían no tener fin hicieron que más y más gente cuestionara la necesidad y la sabiduría de continuar la guerra.

Francisco José, venerable emperador de Austria, murió el 21 de noviembre de 1916. El nuevo emperador, Carlos I, y su ministro de Asuntos Exteriores, Graf Ottokar Czernin, iniciaron movimientos por la paz en la primavera de 1917, pero desafortunadamente no concertaron sus esfuerzos diplomáticos, y los canales de negociación que abrieron entre Austria-Hungría y los Aliados se habían agotado para ese verano.

En Alemania, Matthias Erzberger, un miembro católico romano del Reichstag, había propuesto, el 6 de julio de 1917, que se renunciara a las anexiones territoriales para facilitar una paz negociada. Durante los debates que siguieron, Bethmann Hollweg renunció al cargo de canciller, y el emperador Guillermo II nombró al siguiente canciller, el candidato de Ludendorff, Georg Michaelis, sin consultar al Reichstag. El Reichstag, ofendido, procedió a aprobar su Friedensresolution, o “resolución de paz”, del 19 de julio por 212 votos. La resolución de paz era una serie de frases inocuas que expresaban el deseo de paz de Alemania, pero sin una clara renuncia a anexiones o indemnizaciones. Los Aliados casi no se dieron cuenta de ello.

La propuesta de Erzberger del 6 de julio tenía la intención de allanar el camino para la próxima nota del Papa Benedicto XV a los beligerantes de ambos bandos. Con fecha 1 de agosto de 1917, esta nota abogaba por la retirada alemana de Bélgica y Francia, la retirada de los Aliados de las colonias alemanas y la restauración no sólo de Serbia, Montenegro y Rumania, sino también de Polonia a la independencia. Francia y Gran Bretaña se negaron a dar una respuesta expresa a la espera de la declaración de Alemania sobre su actitud con respecto a Bélgica, con la que Alemania evitó comprometerse.

El 29 de noviembre de 1917, el Daily Telegraph publicó una carta de Lord Lansdowne sugiriendo negociaciones sobre la base del status quo antebellum. Lloyd George rechazó las tesis de Lansdowne el 14 de diciembre.

El presidente estadounidense Woodrow Wilson se convirtió en el principal formulador y portavoz de los objetivos de guerra de los Aliados y Estados Unidos. Los primeros nueve meses de 1918 fueron testigos de la famosa serie de pronunciamientos de Wilson sobre sus objetivos de guerra: los Catorce Puntos (8 de enero), los “Cuatro Principios” (11 de febrero), los “Cuatro Finales” (4 de julio) y los “Cinco Particulares” (27 de septiembre). Lo más importante, sobre todo debido a la engañosa confianza de Alemania en ellos en su eventual demanda por la paz, fueron los Catorce Puntos: (1) pactos abiertos de paz y la renuncia a la diplomacia secreta, (2) libertad de navegación en alta mar en tiempo de guerra, así como la paz, (3) la máxima libertad posible de comercio, (4) una reducción garantizada de armamentos, (5) un asentamiento colonial imparcial que acomode no sólo a las potencias colonialistas sino también a los pueblos de las colonias, (6) la evacuación de todo el territorio ruso y el respeto del derecho de autodeterminación de Rusia, (7) el restablecimiento completo de Bélgica, (8) la retirada completa de Alemania de Francia y la satisfacción de Francia por Alsacia-Lorena, (9) el reajuste étnico de las fronteras de Italia, (10) una perspectiva abierta de autonomía para los pueblos de Austria-Hungría, (11) el restablecimiento de Rumanía, Serbia y Montenegro, con libre acceso al mar para Serbia y garantías internacionales de independencia e integridad de los Estados balcánicos, (12) la perspectiva de autonomía para los pueblos no turcos del Imperio Otomano y la apertura sin restricciones del Estrecho, pero asegurar la soberanía de los turcos en sus propias áreas, (13) una Polonia independiente con acceso al mar y bajo garantía internacional, y (14) “una asociación general de naciones”, para garantizar la independencia e integridad de todos los estados, grandes y pequeños. Los tres grupos subsiguientes de pronunciamientos consistieron principalmente en expansiones idealistas de temas implícitos en los Catorce Puntos, con un énfasis creciente en los deseos de las poblaciones sujetas; pero el primero de los “Cuatro Puntas” fue que todo poder arbitrario capaz por sí mismo de perturbar la paz mundial debería ser hecho inocuo.

La campaña de paz de Wilson fue un factor significativo en el colapso de la voluntad de lucha del pueblo alemán y la decisión del gobierno alemán de demandar la paz en octubre de 1918. De hecho, los alemanes llevaron a cabo sus conversaciones preliminares de paz exclusivamente con Wilson. Y el Armisticio, cuando llegó el 11 de noviembre de 1918, se basó formalmente en los Catorce Puntos y pronunciamientos wilsonianos adicionales, con dos reservas de los británicos y franceses relacionadas con la libertad de los mares y las reparaciones.

Las últimas ofensivas y la victoria de los aliados

El Frente Occidental, marzo-septiembre de 1918

Dado que la fuerza alemana en el frente occidental aumentaba constantemente debido a la transferencia de divisiones desde el frente oriental (donde ya no eran necesarias desde que Rusia se había retirado de la guerra), el principal problema de los Aliados era cómo resistir una inminente ofensiva alemana a la espera de la llegada de refuerzos masivos de Estados Unidos. Finalmente, Pétain convenció al reacio Haig de que los británicos con 60 divisiones debían extender su sector del frente de 100 a 125 millas, en comparación con las 325 millas que debían mantener los franceses con aproximadamente 100 divisiones. Así, Haig dedicó 46 de sus divisiones al frente desde el Canal de la Mancha a Gouzeaucourt (al suroeste del Cambrai alemán) y 14 al tercio restante del frente desde Gouzeaucourt pasando por el Saint-Quentin alemán hasta el río Oise.

Del lado alemán, entre el 1 de noviembre de 1917 y el 21 de marzo de 1918, las divisiones alemanas en el frente occidental se incrementaron de 146 a 192, y las tropas procedían de Rusia, Galicia e Italia. De esta manera, los ejércitos alemanes en el oeste fueron reforzados por un total de unos 570.000 hombres. El interés de Ludendorff consistía en abandonar su posición de fuerza temporal -antes de la llegada de los principales contingentes estadounidenses- y al mismo tiempo asegurarse de que su ofensiva alemana no fracasara por las mismas razones que las ofensivas de los Aliados de los últimos tres años. En consecuencia, formó una estrategia ofensiva basada en tomar la línea táctica de menor resistencia. Los principales ataques alemanes comenzarían con breves pero extremadamente intensos bombardeos de artillería utilizando una alta proporción de gas venenoso y proyectiles de humo. Esto incapacitaría las trincheras delanteras y los emplazamientos de ametralladoras de los Aliados y oscurecería sus puestos de observación. A continuación, un segundo y más ligero bombardeo de artillería comenzaría a arrastrarse sobre las trincheras aliadas a un ritmo de marcha (para mantener al enemigo bajo fuego), con las masas de infantería de asalto alemana avanzando lo más cerca posible detrás de él. La clave de la nueva táctica era que la infantería de asalto evitaría los nidos de ametralladoras y otros puntos de fuerte resistencia en lugar de esperar, como había sido la práctica anterior en ambos bandos, a que los refuerzos limpiaran las obstrucciones antes de continuar el avance. En cambio, los alemanes seguirían avanzando en la dirección de la menor resistencia enemiga. De este modo se aseguraría la movilidad del avance alemán, y su profunda infiltración daría lugar a la ocupación de grandes cantidades de territorio.

Tales tácticas exigen tropas excepcionalmente aptas y disciplinadas y un alto nivel de entrenamiento. En consecuencia, Ludendorff atrajo a las mejores tropas de todas las fuerzas del Frente Occidental a su disposición y las formó en divisiones de choque de élite. Las tropas fueron entrenadas sistemáticamente en las nuevas tácticas, y también se hizo todo lo posible para ocultar las áreas reales en las que se realizarían los principales ataques alemanes.

El principal ataque de Ludendorff fue en el sector más débil del frente de los Aliados, las 47 millas entre Arras y La Fère (en el Oise). Dos ejércitos alemanes, el 17 y el 2, debían atravesar el frente entre Arras y Saint-Quentin, al norte del Somme, y luego girar a la derecha para forzar a la mayoría de los británicos a retroceder hacia el Canal, mientras que el 18º Ejército, entre el Somme y el Oise, protegía el flanco izquierdo del avance contra el contraataque desde el sur. Con el nombre en clave de “Michael”, esta ofensiva se complementaría con otros tres ataques: “San Jorge I” contra los británicos en el río Lys al sur de Armentières; “San Jorge II” contra los británicos de nuevo entre Armentières y Ypres; y “Blücher” contra los franceses en Champagne. Finalmente se decidió usar 62 divisiones en el ataque principal, “Michael”.

Precedido por un bombardeo de artillería con 6.000 cañones, “Michael” fue lanzado el 21 de marzo de 1918, ayudado por una niebla matinal que ocultaba el avance alemán de los puestos de observación aliados. El ataque, conocido como la Segunda Batalla del Somme o la Batalla de Saint-Quentin, tomó a los británicos por sorpresa, pero no se desarrolló como Ludendorff había previsto. Mientras que el 18º Ejército bajo el mando de von Hutier logró un avance completo al sur del Somme, el mayor ataque al norte fue detenido, principalmente por la concentración de fuerza británica en Arras. Durante toda una semana Ludendorff, violando su nuevo énfasis táctico, insistió en vano en tratar de llevar a cabo su plan original en lugar de explotar el inesperado éxito del 18º Ejército, aunque éste había avanzado más de 40 millas hacia el oeste y había llegado a Montdidier el 27 de marzo. Finalmente, sin embargo, el principal esfuerzo de los alemanes se convirtió en un impulso hacia Amiens, que comenzó en vigor el 30 de marzo. Para entonces los Aliados se habían recuperado de su consternación inicial, y las reservas francesas se acercaban a la línea británica. La campaña alemana se detuvo al este de Amiens, al igual que un nuevo ataque el 4 de abril. Ludendorff suspendió entonces su ofensiva de Somme. Esta ofensiva había producido las mayores ganancias territoriales de cualquier operación en el frente occidental desde la Primera Batalla del Marne en septiembre de 1914.

La causa de los Aliados se benefició al menos una vez más del colapso de un tercio del frente británico: por sugerencia de Haig, Foch fue nombrado el 26 de marzo para coordinar las operaciones militares de los Aliados; y el 14 de abril fue nombrado comandante en jefe de los ejércitos Aliados. Anteriormente, Haig se había resistido a la idea de un generalísimo.

El 9 de abril, los alemanes comenzaron “San Jorge I” con un ataque en el extremo norte del frente entre Armentières y el canal de La Bassée, con el objetivo de avanzar por el río Lys hacia Hazebrouck. Tal fue el éxito inicial de este ataque que “San Jorge II” fue lanzado al día siguiente, con la captura de Kemmel Hill (Kemmelberg), al suroeste de Ypres, como su primer objetivo. Armentières cayó, y Ludendorff llegó a pensar por un tiempo que esta Batalla del Lys podría convertirse en un gran esfuerzo. Los británicos, sin embargo, después de haber retrocedido 10 millas, detuvieron a los alemanes antes de llegar a Hazebrouck. Comenzaron a surgir refuerzos franceses; y, cuando los alemanes tomaron Kemmel Hill (25 de abril), Ludendorff decidió suspender la explotación del avance, por temor a un contragolpe contra el nuevo abultamiento de su frente.

Hasta ahora, Ludendorff no había obtenido resultados estratégicos, pero podía reclamar grandes éxitos tácticos: sólo las bajas británicas ascendían a más de 300.000 personas. Diez divisiones británicas tuvieron que dividirse temporalmente, mientras que la fuerza alemana aumentó a 208 divisiones, de las cuales 80 seguían en reserva. Sin embargo, ahora se vislumbra un restablecimiento del equilibrio. Una docena de divisiones estadounidenses habían llegado a Francia, y se estaban haciendo grandes esfuerzos para engrosar la corriente. Además, Pershing, el comandante de Estados Unidos, había puesto a sus tropas a disposición de Foch para utilizarlas donde fuera necesario.

Ludendorff finalmente lanzó “Blücher” el 27 de mayo, en un frente que se extiende desde Coucy, al norte de Soissons, hacia el este hacia Reims. Los alemanes, con 15 divisiones, atacaron repentinamente a las siete divisiones francesas y británicas que se oponían a ellos, invadieron la cresta del Chemin des Dames y cruzaron el río Aisne, y, para el 30 de mayo, estaban en el Marne, entre Château-Thierry y Dormans. Una vez más, el éxito inicial del ataque superó con creces las expectativas o la intención de Ludendorff; y, cuando los alemanes intentaron empujar hacia el oeste contra el flanco derecho del saliente de Compiègne de los Aliados, que estaba intercalado entre los bultos de Amiens y Champagne de los alemanes, fueron controlados por contraataques, entre los que figuraba uno sostenido durante dos semanas a partir del 6 de junio por las divisiones estadounidenses en Belleau Wood (Bois de Belleau). Un ataque de Noyon, contra el flanco izquierdo del saliente de Compiègne, llegó demasiado tarde (9 de junio).

Superado por el fructificar desmesuradamente sus propias ofensivas, Ludendorff se detuvo durante un mes para recuperarse. El éxito táctico de sus propios golpes había sido su perdición; cediendo a su influencia, había presionado cada uno demasiado lejos y demasiado largo, agotando sus propias reservas y causando un intervalo indebido entre golpes. Había clavado tres grandes cuñas en las líneas aliadas, pero ninguna había penetrado lo suficiente como para cortar una arteria ferroviaria vital, y este fallo estratégico dejó a los alemanes con un frente cuyas varias protuberancias invitaban a contraataques en los flancos. Además, Ludendorff había agotado muchas de sus tropas de choque en los ataques, y las tropas restantes, aunque eran numerosas, eran relativamente de menor calidad. Los alemanes acabarían sufriendo un total de 800.000 bajas en sus grandes ofensivas de 1918. Mientras tanto, los Aliados recibían tropas estadounidenses a razón de 300.000 hombres al mes.

La siguiente ofensiva alemana, que abrió la Segunda Batalla de la Marne, fue lanzada en Champagne el 15 de julio. No llegó a nada: un empuje alemán desde el este de Reims hacia Châlons-sur-Marne se vio frustrado por la “defensa elástica” que Pétain había prescrito recientemente, pero que los comandantes locales no habían practicado contra la ofensiva del 27 de mayo. Un disparo de Dormans, en el flanco izquierdo del enorme abultamiento de los alemanes de Soissons-Reims, a través del Marne hacia Épernay simplemente hizo que la situación de los alemanes fuera más precaria cuando el 18 de julio se lanzó el contragolpe largamente preparado de Foch. En esta gran contragolpe, uno de los ejércitos de Foch atacó el abultamiento de champán de los alemanes desde el oeste, otro desde el suroeste, otro desde el sur y un cuarto desde las cercanías de Reims. Las masas de tanques ligeros -un arma en la que Ludendorff había confiado muy poco, prefiriendo el gas en sus planes para el año- desempeñaron un papel vital a la hora de obligar a los alemanes a una retirada apresurada. El 2 de agosto, los franceses habían empujado el frente del champán hacia atrás hasta una línea que seguía el río Vesle desde Reims y luego a lo largo del Aisne hasta un punto al oeste de Soissons.

Una vez recuperada la iniciativa, los Aliados estaban decididos a no perderla, y para el siguiente golpe volvieron a elegir el frente al norte y al sur del Somme. El 4º Ejército británico, incluyendo fuerzas australianas y canadienses, con 450 tanques, golpeó a los alemanes con la máxima sorpresa el 8 de agosto de 1918. Abrumando a las divisiones delanteras alemanas, que no se habían atrincherado adecuadamente desde su reciente ocupación del bulto “Michael”, el 4º Ejército avanzó constantemente durante cuatro días, tomando 21.000 prisioneros e infligiendo otras tantas o más bajas a costa de sólo unas 20.000 bajas para sí mismo, y sólo se detuvo cuando llegó a la desolación de los viejos campos de batalla de 1916. Varias divisiones alemanas simplemente colapsaron frente a la ofensiva, sus tropas huyendo o rindiéndose. La batalla de Amiens fue, por lo tanto, un éxito material y moral sorprendente para los Aliados. Ludendorff lo dijo de otra manera: “El 8 de agosto fue el día negro del ejército alemán en la historia de la guerra….Puso la decadencia de nuestro poder de combate más allá de toda duda….La guerra debe terminar.” Informó al emperador Guillermo II y a los jefes políticos de Alemania de que las negociaciones de paz debían iniciarse antes de que la situación empeorara, como debía ser. Las conclusiones a las que se llegó en un Consejo de la Corona Alemana celebrado en Spa fueron que “ya no podemos esperar romper la voluntad de guerra de nuestros enemigos mediante operaciones militares”, y que “el objetivo de nuestra estrategia debe ser paralizar gradualmente la voluntad de guerra del enemigo mediante una defensa estratégica”. En otras palabras, el alto mando alemán había abandonado la esperanza de victoria o incluso de mantener sus ganancias y sólo esperaba evitar la rendición.

Mientras tanto, los franceses habían retomado Montdidier y estaban empujando hacia Lassigny (entre Roye y Noyon); y el 17 de agosto comenzaron un nuevo viaje desde el saliente de Compiègne al sur de Noyon. Luego, en la cuarta semana de agosto, otros dos ejércitos británicos entraron en acción en el sector Arras-Albert del frente, uno avanzando directamente hacia el este por Bapaume, el otro operando más al norte. A partir de entonces, Foch dio una serie de golpes de martillo a lo largo del frente alemán, lanzando una serie de ataques rápidos en diferentes puntos, cada uno de los cuales se interrumpió tan pronto como su ímpetu inicial se desvaneció, y todo lo suficientemente cerca como para atraer a las reservas alemanas, que, en consecuencia, no estaban disponibles para defenderse contra el siguiente ataque aliado a lo largo de una parte diferente del frente. A principios de septiembre, los alemanes estaban de vuelta donde habían estado antes de marzo de 1918, detrás de la Línea Hindenburg.

La recuperación de los Aliados fue consumada por la primera hazaña ejecutada por las fuerzas estadounidenses de Pershing como un ejército independiente (hasta entonces las divisiones estadounidenses en Francia sólo habían luchado en apoyo de las principales unidades francesas o británicas): el 1er Ejército de Estados Unidos borró el 12 de septiembre el saliente triangular de Saint-Mihiel que los alemanes habían estado ocupando desde 1914 (entre Verdun y Nancy).

La clara evidencia del declive de los alemanes decidió que Foch buscara la victoria en el próximo otoño de 1918 en lugar de posponer el intento hasta 1919. Todos los ejércitos aliados en el oeste se combinarían en una ofensiva simultánea.

Otros acontecimientos en 1918

Checos, yugoslavos y polacos

Ahora hay que decir algo sobre el crecimiento de los movimientos nacionales, que, bajo la eventual protección de los Aliados, iban a dar lugar a la fundación de nuevos estados o a la resurrección de los ya desaparecidos al final de la guerra. Hubo tres movimientos de este tipo: el de los checos, con los eslovacos más atrasados; el de los eslavos del sur, o yugoslavos (serbios, croatas y eslovenos); y el de los polacos. El país checo, Bohemia y Moravia, pertenecía en 1914 a la mitad austriaca de la monarquía de los Habsburgo, el eslovaco a la mitad húngara. Los yugoslavos ya habían estado representados en 1914 por dos reinos independientes, Serbia y Montenegro, pero también eran predominantemente numerosos en territorios aún bajo dominio de los Habsburgo: Serbios en Bosnia y Herzegovina (un condominio austro-húngaro) y en Dalmacia (una posesión austriaca); croatas en Croacia (húngara), en Istria (austriaca) y en Dalmacia; eslovenos en Istria y en Illyria (también austriaca). Polonia se dividió en tres partes: Alemania tenía el norte y el oeste como provincias del Reino de Prusia; Austria tenía Galicia (incluyendo una extensión étnicamente ucraniana al este); Rusia tenía el resto.

Los checos habían estado inquietos durante mucho tiempo bajo el régimen austríaco, y uno de sus principales voceros intelectuales, Tomáš Masaryk (de hecho, un eslovaco), ya había previsto la escultura de los estados checoslovacos y yugoslavos fuera de Austria-Hungría en diciembre de 1914. En 1916, él y un emigrante, Edvard Beneš, con sede respectivamente en Londres y París, organizaron un Consejo Nacional Checoslovaco. Los Aliados occidentales se comprometieron con la idea checoslovaca a partir de 1917, cuando la inminente deserción de Rusia de la guerra los preparó para explotar cualquier medio a su alcance para incapacitar a Austria-Hungría; y la simpatía de Wilson estuvo implícita en sus sucesivas declaraciones de paz de 1918.

Para los eslavos del sur de Austria-Hungría, el Comité Yugoslavo, con representantes en París y en Londres, fue fundado en abril de 1915. El 20 de julio de 1917, este comité y el gobierno serbio en el exilio hicieron la Declaración conjunta de Corfú que pronosticaba que un estado eslavo del sur incluiría serbios, croatas y eslovenos.

Los líderes nacionalistas polacos en los primeros años de la guerra no sabían si confiar en las Potencias Centrales o en los Aliados para la restauración de la independencia de Polonia. Mientras los Aliados occidentales dudaban en alentar el nacionalismo polaco por temor a ofender a la Rusia imperial, las Potencias Centrales parecían ser los patrocinadores más probables; y Austria al menos permitió a Józef Piłsudski, a partir de 1914, organizar sus legiones polacas voluntarias para servir con las fuerzas austriacas contra los rusos. Sin embargo, la benevolencia de Austria no se reflejó en Alemania; y cuando el Manifiesto de los Dos Emperadores del 5 de noviembre de 1916 dispuso la constitución de un reino polaco independiente, estaba claro que este reino consistiría sólo en territorio polaco conquistado de Rusia, no de ningún territorio alemán o austriaco. Cuando, tras la Revolución de Marzo de 1917, el gobierno provisional ruso reconoció el derecho de Polonia a la independencia, el Comité Nacional Polaco de Roman Dmowski, que desde 1914 funcionaba de forma limitada bajo la protección rusa, pudo por fin contar seriamente con la simpatía de los Aliados occidentales. Mientras que Piłsudski se negó a levantar un ejército polaco para luchar contra la nueva Rusia, se formó un ejército polaco en Francia, así como dos cuerpos de ejército en Bielorrusia y Ucrania, para luchar contra las Potencias Centrales. La Revolución Bolchevique y los Catorce Puntos de Wilson juntos consumaron la alineación de los polacos en el bando de las potencias occidentales.

Europa Oriental y la periferia rusa, marzo-noviembre de 1918

El Tratado de Brest-Litovsk (3 de marzo de 1918) dio a Alemania libertad para hacer lo que quisiera con las antiguas posesiones rusas en Europa del Este. Mientras que perseguían su plan de 1916 para un reino de Polonia, los alemanes tomaron nuevas medidas para los otros países. Lituania, reconocida como independiente, iba a ser un reino bajo algún príncipe alemán. Letonia y Estonia se fusionarían en un gran ducado del Baltikum bajo el dominio hereditario de Prusia. Una fuerza expedicionaria de 12.000 hombres, bajo el mando del general Graf Rüdiger von der Goltz, fue enviada a Finlandia para apoyar a las fuerzas nacionalistas del general finlandés C.G.E. Mannerheim contra los Guardias Rojos, a quienes los bolcheviques, a pesar de su reconocimiento de la independencia de Finlandia, ahora promovían allí. Y finalmente, el gobierno nacionalista ucraniano, que ya había sido desafiado por un comunista antes de su paz separada con las Potencias Centrales (Brest-Litovsk, 9 de febrero), fue rápidamente desplazado por un nuevo régimen tras el avance de las tropas alemanas y austro-húngaras en su territorio.

El armisticio rumano de diciembre de 1917 se convirtió en el Tratado de Bucarest el 7 de mayo de 1918. Bajo los términos de este tratado, el sur de Dobruja fue cedido a Bulgaria; el norte de Dobruja fue puesto bajo la administración conjunta de las Potencias Centrales; y estas últimas obtuvieron el control virtual de los campos petroleros y las comunicaciones de Rumania. Rumanía, por otra parte, recibió algún consuelo de Besarabia, cuyos nacionalistas, después de recibir asistencia rumana contra los bolcheviques, votaron en marzo de 1918 a favor de la unión condicional de su país con Rumanía.

Incluso Transcaucasia comenzó a deslizarse en el campo alemán. La efímera república federal fue disuelta por las declaraciones individuales de independencia de sus tres miembros: Georgia el 26 de mayo, Armenia y Azerbaiyán el 28 de mayo. Rápidamente se firmaron tratados de amistad entre Georgia y Alemania y entre Armenia y Turquía, y las tropas turcas avanzaron hacia Azerbaiyán, donde ocuparon Bakú el 15 de septiembre. Los Aliados occidentales, mientras tanto, esperaban que se pudiera conjurar alguna nueva apariencia de un Frente Oriental si apoyaban a las diversas y crecientes fuerzas en Rusia que se oponían a los bolcheviques pacificadores. Como el Mar Negro y el Báltico estaban cerrados para ellos, los Aliados sólo podían desembarcar tropas en las costas rusas del Ártico y el Pacífico. Así, la “intervención” aliada en Rusia por parte de las fuerzas antibolcheviques (“blancas”), largamente ejecutadas por los historiadores soviéticos, comenzó con un desembarco anglo-francés en Murmansk, en el extremo norte, el 9 de marzo de 1918. El refuerzo posterior de Murmansk hizo posible la ocupación del ferrocarril de Murmansk hasta Soroka (ahora Belomorsk); y un nuevo desembarco en Arkhangelsk en el verano elevó la fuerza total de los Aliados en el norte de Rusia a unos 48.000 (incluyendo 20.000 “blancos” rusos). Para entonces, además, había unas 85.000 tropas intervencionistas en Siberia, donde un fuerte desembarco japonés en Vladivostok en abril había sido seguido por contingentes británicos, franceses, italianos y estadounidenses. Un gobierno provisional “blanco” de Rusia fue establecido en Omsk, con el Almirante A.V. Kolchak como su personalidad dominante. La resistencia “blanca” en el sur de la Rusia europea, que había estado creciendo desde noviembre de 1917, fue puesta bajo el mando supremo del general A.I. Denikin en abril de 1918.

El frente balcánico, 1918

En Salónica, el comandante en jefe políticamente ambicioso pero militarmente ineficaz de los Aliados, el general Sarrail, fue reemplazado a finales de 1917 por el general Guillaumat, a quien sucedió en julio de 1918 el general L.-F.-F. Franchet d’Esperey, que lanzó una gran ofensiva en septiembre con seis divisiones serbias y dos francesas contra un frente de siete millas que sólo tiene una división búlgara.

El asalto inicial, precedido por fuertes bombardeos nocturnos, comenzó en la mañana del 15 de septiembre de 1918, y se logró una penetración de cinco millas al anochecer del 16 de septiembre. Al día siguiente, los serbios avanzaron 20 millas hacia adelante, mientras que las fuerzas francesas y griegas en sus flancos ampliaron la brecha a 25 millas. Un ataque británico, lanzado el 18 de septiembre en el frente entre el Vardar y el lago Doiran, impidió que los búlgaros transfirieran tropas hacia el oeste contra el flanco derecho de la penetración; y el 19 de septiembre la caballería serbia había llegado a Kavadarci, en el vértice del triángulo Crna-Vardar. Dos días después, todo el frente búlgaro al oeste del Vardar se había derrumbado.

Mientras las fuerzas italianas en el extremo oeste avanzaban en Prilep, los eufóricos serbios, con los franceses a su lado, avanzaban por el valle de Vardar. Los británicos del este avanzaron tanto que el 26 de septiembre cruzaron la antigua frontera búlgara con Strumica. Los búlgaros demandaron entonces un armisticio; y el 29 de septiembre, cuando una audaz caballería francesa empujó al Vardar de Veles (Titov Veles) a Skopje, clave de todo el sistema de comunicaciones del frente balcánico, los delegados búlgaros firmaron el Armisticio de Salónica, aceptando sin reservas los términos de los Aliados.

Los frentes turcos, 1918

El frente turco-británico en Palestina en el verano de 1918 corría desde el río Jordán hacia el oeste, al norte de Jericó y Lidda, hasta el Mediterráneo, justo al norte de Jaffa. Al norte de este frente había tres “ejércitos” turcos (de hecho, apenas más fuertes que las divisiones): uno al este del Jordán, dos al oeste. Estos ejércitos dependían para su abastecimiento del ferrocarril de Hejaz, cuya línea principal corría desde Damasco hacia el sur, al este del Jordán, y a la que se unía en Déraa (Darʿā) un ramal que servía a Palestina.

Liman von Sanders, sucesor de Falkenhayn como comandante de las fuerzas turcas en Siria-Palestina, estaba convencido de que los británicos harían su principal esfuerzo al este de Jordania. Allenby, sin embargo, estaba realmente interesado en tomar una dirección recta hacia el norte, considerando que la línea de ferrocarril de la rama de Palestina en ʿAfula y Beisān, a unas 60 millas detrás del frente turco, podía ser alcanzada por un “límite” estratégico de su caballería y que su caída aislaría a los dos ejércitos turcos en el oeste.

Habiendo inducido por astucia y diversión a los turcos a reducir su fuerza en el oeste, Allenby golpeó allí el 19 de septiembre de 1918, con una superioridad numérica de 10 a uno. En esta Batalla de Megiddo, un ataque de la infantería británica hizo a un lado a los asombrados defensores y abrió el camino para la caballería, que cabalgaba 30 millas hacia el norte por el corredor costero antes de balancearse hacia el interior para cortar las líneas de retirada de los turcos hacia el norte. ʿAfula, Beisān, e incluso Nazaret, más al norte, estaba en manos británicas al día siguiente.

Cuando los turcos al este del río Jordán comenzaron a retirarse el 22 de septiembre, los árabes ya habían cortado la línea de ferrocarril y los estaban esperando; y una división de caballería británica de Beisān también estaba a punto de empujar hacia el este para interceptar su retirada. Simultáneamente, dos divisiones británicas más y otra fuerza de árabes seguían corriendo hacia Damasco, que cayó el 1 de octubre. La campaña terminó con la captura de Alepo y el cruce del ferrocarril de Bagdad. En 38 días las fuerzas de Allenby habían avanzado 350 millas y tomado 75.000 prisioneros a un costo de menos de 5.000 bajas.

En Mesopotamia, mientras tanto, los británicos habían tomado Kifrī, al norte del afluente de la orilla izquierda del Tigris, en enero de 1918, y Khān al-Baghdāẖī, hasta el Éufrates, en marzo. Presionando hacia el norte desde Kifrī, tomaron Kirkūk en mayo, pero pronto la evacuaron.

El centro británico de Mesopotamia, que avanzaba por el Tigris en octubre, estaba a punto de capturar a Mosul cuando se suspendieron las hostilidades. El gobierno otomano, viendo al este de Turquía indefenso y temiendo un avance aliado contra Estambul desde el oeste ahora que Bulgaria había colapsado, decidió capitular. El 30 de octubre se firmó el Armisticio de Mudros, en un crucero británico cerca de Lemnos. Los turcos, según sus términos, debían abrir el Estrecho a los aliados; desmovilizar sus fuerzas; permitir a los aliados ocupar cualquier punto estratégico que pudieran necesitar y utilizar todos los puertos y ferrocarriles de Turquía; y ordenar la rendición de sus guarniciones restantes en Arabia, Siria y Mesopotamia. El centenario Imperio Otomano había llegado a su fin.

Vittorio Veneto

Después de la estabilización del frente italiano sobre el río Piave a finales de 1917, los austriacos no hicieron nada más hasta junio siguiente. Luego intentaron no sólo forzar el Paso Tonale y entrar en el noreste de Lombardía, sino también hacer converger dos empuje en el centro de Venecia, uno hacia el sureste desde el Trentino y el otro hacia el suroeste a través de la parte baja del Piave. Toda la ofensiva fue peor que nada, los atacantes perdieron 100.000 hombres.

Mientras tanto, Díaz, el comandante en jefe italiano, se abstuvo deliberadamente de la acción positiva hasta que Italia estuviera lista para atacar con éxito asegurado. En la ofensiva que planeó, tres de los cinco ejércitos que flanqueaban el frente desde el sector de Monte Grappa hasta el extremo adriático del Piave debían cruzar el río en dirección a Vittorio Veneto, para cortar las comunicaciones entre los dos ejércitos austriacos que se oponían a ellos.

Cuando Alemania, en octubre de 1918, pidió por fin un armisticio (ver abajo El fin de la guerra alemana), obviamente había llegado la hora de Italia. El 24 de octubre, aniversario de Caporetto, se abrió la ofensiva. Un ataque en el sector de Monte Grappa fue rechazado con fuertes pérdidas, aunque sirvió para atraer a las reservas austriacas, y la inundación del Piave impidió que dos de los tres ejércitos centrales avanzaran simultáneamente con el tercero; pero este último, compuesto por un cuerpo italiano y otro británico, que habían ocupado la isla de Papadopoli río abajo al amparo de la oscuridad y la niebla, se afianzó en la orilla izquierda del río el 27 de octubre. Las reservas italianas fueron criadas para explotar esta cabeza de puente.

El motín ya estaba estallando en las fuerzas austriacas, y el 28 de octubre el alto mando austriaco ordenó una retirada general. Vittorio Veneto fue ocupado al día siguiente por los italianos, que también estaban empujando ya hacia el Tagliamento. El 3 de noviembre los austriacos obtuvieron un armisticio.

El colapso de Austria-Hungría

La dualidad de la monarquía de los Habsburgo se había subrayado desde el principio de la guerra. Mientras que el parlamento austriaco, o Reichsrat, había sido suspendido en marzo de 1914 y no se volvió a convocar durante tres años, el parlamento húngaro en Budapest continuó con sus sesiones, y el gobierno húngaro se mostró constantemente menos dispuesto al dictado de los militares que el austriaco. Las minorías eslavas, sin embargo, mostraron pocos signos del sentimiento anti-Habsburgo antes de la Revolución de Marzo rusa de 1917. En mayo de 1917, sin embargo, el Reichsrat fue convocado de nuevo, y justo antes de la sesión de apertura la intelligentsia checa envió un manifiesto a sus diputados pidiendo “una Europa democrática… de estados autónomos”. La Revolución Bolchevique de noviembre de 1917 y los pronunciamientos de paz de Wilson a partir de enero de 1918 alentaron el socialismo, por un lado, y el nacionalismo, por el otro, o alternativamente una combinación de ambas tendencias, entre todos los pueblos de la monarquía de los Habsburgo.

A principios de septiembre de 1918, el gobierno austro-húngaro propuso en una circular a las otras potencias que se celebrara una conferencia en territorio neutral para una paz general. Esta propuesta fue anulada por los Estados Unidos sobre la base de que la posición de los Estados Unidos ya había sido enunciada por los pronunciamientos wilsonianos (los Catorce Puntos, etc.). Pero cuando Austria-Hungría, después del colapso de Bulgaria, apeló el 4 de octubre a un armisticio basado en esos mismos pronunciamientos, la respuesta el 18 de octubre fue que el gobierno de Estados Unidos estaba ahora comprometido con los checoslovacos y con los yugoslavos, que podrían no estar satisfechos con la “autonomía” postulada hasta entonces. De hecho, el emperador Carlos había concedido autonomía a los pueblos del Imperio Austríaco (a diferencia del Reino Húngaro) el 16 de octubre, pero esta concesión fue ignorada internacionalmente y sólo sirvió para facilitar el proceso de desarticulación dentro de la monarquía: Los checoslovacos en Praga y los eslavos del sur en Zagreb ya habían establecido órganos listos para tomar el poder.

Las últimas escenas de la disolución de Austria-Hungría se realizaron muy rápidamente. El 24 de octubre (cuando los italianos lanzaron su muy oportuna ofensiva), se creó en Budapest un Consejo Nacional Húngaro que prescribe la paz y la indemnización de Austria. El 27 de octubre se envió desde Viena a Washington una nota en la que se aceptaba la nota de Estados Unidos del 18 de octubre, para que siguiera sin ser reconocida. El 28 de octubre, el comité checoslovaco de Praga aprobó una “ley” para un Estado independiente, mientras que en Cracovia se formó un comité polaco similar para la incorporación de Galicia y Silesia austriaca a una Polonia unificada. El 29 de octubre, mientras el alto mando austríaco pedía a los italianos un armisticio, los croatas de Zagreb declararon la independencia de Eslovenia, Croacia y Dalmacia, a la espera de la formación de un estado nacional de eslovenos, croatas y serbios. El 30 de octubre los miembros alemanes del Reichsrat en Viena proclamaron un estado independiente de la Austria alemana.

El solicitado armisticio entre los Aliados y Austria-Hungría fue firmado en Villa Giusti, cerca de Padua, el 3 de noviembre de 1918, y entrará en vigor el 4 de noviembre. En virtud de sus disposiciones, las fuerzas de Austria-Hungría debían evacuar no sólo todo el territorio ocupado desde agosto de 1914, sino también el Tirol Meridional, Tarvisio, el valle del Isonzo, Gorizia, Trieste, Istria, Carniola Occidental y Dalmacia. Todas las fuerzas alemanas debían ser expulsadas de Austria-Hungría en un plazo de 15 días o internadas, y los Aliados debían utilizar libremente las comunicaciones internas de Austria-Hungría y tomar posesión de la mayoría de sus buques de guerra.

El conde Mihály Károlyi, presidente del Consejo Nacional de Budapest, había sido nombrado primer ministro de Hungría por su rey, el emperador austriaco Carlos, el 31 de octubre, pero había comenzado rápidamente a disociar a su país de Austria, en parte con la vana esperanza de obtener un armisticio húngaro separado. Carlos, el último Habsburgo en gobernar en Austria-Hungría, renunció al derecho de participar en los asuntos de gobierno austriacos el 11 de noviembre, en los asuntos húngaros el 13 de noviembre.

La ofensiva final en el frente occidental

Finalmente, los comandantes aliados acordaron que las tropas americanas de Pershing avanzarían a través del difícil terreno del Bosque de Argonne, de modo que la ofensiva combinada de los aliados consistiría en ataques convergentes contra toda la posición alemana al oeste de una línea trazada desde Ypres hasta Verdún. Así, los norteamericanos del frente noroeste de Verdún y los franceses del este de Champagne, los primeros en la ribera oeste del Mosa, los segundos al oeste del Bosque de Argonne, debían lanzar ataques el 26 de septiembre, con Mézières como objetivo, con el fin de amenazar no sólo la línea de abastecimiento de los alemanes a lo largo del ferrocarril Mézières-Sedan-Montmédy y la línea natural de retirada a través de Lorena, sino también la bisagra de la línea defensiva Amberes-Meuse que los alemanes estaban preparando ahora. Los británicos debían atacar la Línea Hindenburg entre Cambrai y Saint-Quentin el 27 de septiembre y tratar de llegar al cruce ferroviario clave de Maubeuge, para amenazar la línea de retirada alemana a través de la brecha de Lieja. Los belgas, con el apoyo de los aliados, iban a iniciar una marcha desde Ypres hacia Gante el 28 de septiembre.

Los norteamericanos tomaron Vauquois y Montfaucon en los dos primeros días de su ofensiva, pero pronto se ralentizaron, y el 14 de octubre, cuando su ataque fue suspendido, sólo habían llegado a Grandpré, a menos de la mitad de Mézières. Mientras tanto, el avance francés se detuvo en el Aisne. Los británicos, aunque habían atravesado las defensas alemanas el 5 de octubre y desde entonces tenían campo abierto frente a ellos, no pudieron perseguir a los alemanes lo suficientemente rápido como para poner en peligro su retirada. Sin embargo, el traspaso de la Línea Hindenburg inquietó al mando supremo alemán. Los belgas estaban en posesión de todas las alturas alrededor de Ypres el 30 de septiembre.

El fin de la guerra alemana

Georg von Hertling, que había ocupado el lugar de Michaelis como canciller de Alemania en noviembre de 1917, pero que no había demostrado ser más capaz que él de frenar a Ludendorff y Hindenburg, presentó su dimisión el 29 de septiembre de 1918, el día del armisticio búlgaro y del gran desarrollo del ataque británico contra el Frente Occidental. A la espera del nombramiento de un nuevo canciller, Ludendorff y Hindenburg obtuvieron el consentimiento del Emperador para una inmediata medida de paz. El 1 de octubre incluso revelaron su desaliento en una reunión de los líderes de todos los partidos políticos nacionales, socavando así el frente interno alemán con una repentina revelación de hechos ocultos durante mucho tiempo al público y a sus líderes civiles. Esta nueva y sombría honestidad sobre el deterioro de la situación militar alemana dio un inmenso ímpetu a las fuerzas nativas alemanas de pacifismo y discordia interna. El 3 de octubre fue nombrado el nuevo canciller: era el príncipe Maximiliano de Baden, internacionalmente conocido por su moderación y honorabilidad. Aunque Max exigió un intervalo de unos pocos días para que la obertura alemana de paz no pareciera demasiado obvia como una admisión de colapso inminente, los líderes militares insistieron en un movimiento inmediato. Una nota alemana a Wilson, solicitando un armisticio y negociaciones sobre la base de los propios pronunciamientos de Wilson, fue enviada en la noche del 3 al 4 de octubre.

La respuesta estadounidense del 8 de octubre exigía el consentimiento preliminar de Alemania (1) a las negociaciones sobre la única cuestión de la forma de poner en práctica los principios de Wilson y (2) a la retirada de las fuerzas alemanas de suelo aliado. La nota del gobierno alemán del 12 de octubre aceptó estos requisitos y sugirió una comisión mixta para organizar la evacuación postulada. El 14 de octubre, sin embargo, el gobierno de Estados Unidos envió una segunda nota, que combinaba alusiones a los métodos de guerra “ilegales e inhumanos” de Alemania con demandas de que las condiciones del armisticio y de la evacuación fueran determinadas unilateralmente por sus propios asesores militares y los de los Aliados, y que se eliminara el “poder arbitrario” del régimen alemán para que las próximas negociaciones pudieran llevarse a cabo con un representante del gobierno del pueblo alemán.

Para entonces, el mando supremo alemán se había vuelto más alegre, incluso optimista, al ver que el traspaso de la Línea Hindenburg no había ido seguido de un verdadero avance aliado. Los informes sobre una disminución de la fuerza de los ataques de los Aliados, en gran parte porque habían avanzado demasiado por delante de sus líneas de suministro, fueron más alentadores. Ludendorff seguía queriendo un armisticio, pero sólo para dar un descanso a sus tropas como preludio a una mayor resistencia y para garantizar una retirada segura a una línea defensiva acortada en la frontera. Para el 17 de octubre, incluso sintió que sus tropas podían prescindir de un descanso. Era menos que la situación había cambiado que que su impresión de ella había sido revisada; nunca había sido tan mala como la había imaginado el 29 de septiembre. Pero su deprimente primera impresión se había extendido ahora a los círculos políticos alemanes y al público. Aunque habían soportado crecientes privaciones y estaban medio muertos de hambre debido al bloqueo aliado a mediados de 1918, el pueblo alemán había conservado su moral sorprendentemente bien mientras creía que Alemania tenía posibilidades de lograr la victoria en el frente occidental. Cuando esta esperanza colapsó en octubre de 1918, muchos, y quizás incluso la mayoría, los alemanes sólo deseaban que la guerra terminara, aunque eso podría significar que su nación tendría que aceptar condiciones de paz desfavorables. La opinión pública alemana, desilusionada más repentinamente, era ahora mucho más radicalmente derrotista que el mando supremo.

Una tercera nota alemana a los Estados Unidos, enviada el 20 de octubre, acordaba el arreglo unilateral de las condiciones para el armisticio y para la evacuación, en la creencia expresa de que Wilson no permitiría ninguna afrenta al honor de Alemania. La nota de EE.UU. del 23 de octubre en la que se respondía reconocía la disposición de Wilson a proponer un armisticio a los Aliados, pero añadía que las condiciones deben ser tales que hagan a Alemania incapaz de reanudar las hostilidades. Ludendorff vio esto, militarmente, como una demanda de rendición incondicional y por lo tanto habría continuado la resistencia. Pero la situación había pasado más allá de su control, y el 26 de octubre fue obligado a dimitir por el Emperador, siguiendo el consejo del Príncipe Max. El 27 de octubre, Alemania reconoció la nota de Estados Unidos.

Wilson comenzó a persuadir a los Aliados para que acordaran un armisticio y negociaciones de acuerdo con la correspondencia entre Estados Unidos y Alemania. Acordaron, con dos reservas: no suscribirían el segundo de los Catorce Puntos (sobre la libertad de los mares); y querían “indemnización… por los daños causados a la población civil… y a sus bienes por la agresión de Alemania”. La nota de Wilson del 5 de noviembre informaba a los alemanes de estas reservas y afirmaba que Foch comunicaría los términos del armisticio a los representantes acreditados de Alemania. El 8 de noviembre, una delegación alemana, encabezada por Matthias Erzberger, llegó a Rethondes, en el bosque de Compiègne, donde los alemanes se encontraron cara a cara con Foch y su partido y fueron informados de las condiciones de paz de los Aliados.

Mientras tanto, la revolución sacudía a Alemania. Comenzó con un motín de marineros en Kiel el 29 de octubre en reacción a la orden del comando naval de que la Flota de Alta Mar saliera al Mar del Norte para una batalla concluyente. Aunque las tripulaciones de los submarinos permanecieron leales, el motín de las tripulaciones de los buques de superficie se extendió a otras unidades de la flota, se convirtió en una insurrección armada el 3 de noviembre y progresó para abrir la revolución al día siguiente. Hubo disturbios en Hamburgo y Bremen; “consejos de soldados y trabajadores”, como los soviets rusos, se formaron en centros industriales interiores; y en la noche del 7 al 8 de noviembre se proclamó una “República democrática y socialista de Baviera”. Los socialdemócratas del Reichstag retiraron su apoyo al gobierno del príncipe Max para poder luchar libremente contra los comunistas por la dirección de la revolución. Mientras que Guillermo II, en Spa, todavía se preguntaba si podría renunciar a su título imperial alemán pero seguir siendo rey de Prusia, el príncipe Max, en Berlín el 9 de noviembre, por su propia iniciativa, anunció la abdicación de Guillermo de ambos títulos. La monarquía Hohenzollern llegó así a su fin, uniéndose a la de los Habsburgo y los Romanov. El príncipe Max entregó sus poderes como canciller a Friedrich Ebert, socialdemócrata mayoritario, que formó un gobierno provisional. Un miembro de este gobierno, Philipp Scheidemann, proclamó apresuradamente una república. El 10 de noviembre Guillermo II se refugió en los Países Bajos neutrales, donde el 28 de noviembre firmó su propia abdicación de sus derechos soberanos.

El Armisticio

Los términos del armisticio de los Aliados presentados en el vagón de ferrocarril de Rethondes eran rígidos. Alemania tenía que evacuar no sólo Bélgica, Francia y Alsacia-Lorena, sino también todo el resto de la orilla izquierda (occidental) del Rin, y tenía que neutralizar la orilla derecha de ese río entre los Países Bajos y Suiza. Las tropas alemanas en África Oriental debían rendirse; los ejércitos alemanes en Europa Oriental debían retirarse a la frontera alemana anterior a la guerra; los tratados de Brest-Litovsk y Bucarest debían ser anulados; y los alemanes debían repatriar a todos los prisioneros de guerra y entregar a los aliados una gran cantidad de material bélico, incluyendo 5.000 piezas de artillería, 25.000 ametralladoras, 1.700 aviones, 5.000 locomotoras y 150.000 vagones de ferrocarril. Y mientras tanto, el bloqueo de los Aliados a Alemania iba a continuar.

Alegando el peligro del bolchevismo en una nación al borde del colapso, la delegación alemana obtuvo alguna mitigación de estos términos: una sugerencia de que el bloqueo podría relajarse, una reducción en la cantidad de armamentos a entregar, y un permiso para que las fuerzas alemanas en Europa del Este permanezcan en sus puestos por el momento. Los alemanes podrían haber aguantado más tiempo para obtener más concesiones si el hecho de la revolución en su frente interno no hubiera ido acompañado de la inminencia de un nuevo golpe de Occidente.

Aunque el avance de los Aliados continuaba y parecía incluso acelerarse en algunos sectores, las principales fuerzas alemanas habían logrado retirarse antes. La destrucción por parte de los alemanes de carreteras y vías férreas a lo largo de las rutas de evacuación hizo imposible que los suministros siguieran el ritmo de las tropas aliadas; se produciría una pausa en el avance mientras se reparaban las comunicaciones aliadas, lo que daría a los alemanes un respiro en el que reunir su resistencia. Para el 11 de noviembre, el avance aliado en los sectores del norte del frente se había detenido más o menos en una línea que iba de Pont-à-Mousson a través de Sedan, Mézières y Mons hasta Gante. Foch, sin embargo, ahora tenía una fuerza franco-estadounidense de 28 divisiones y 600 tanques en el sur listos para atacar Metz en el noreste de Lorena. Dado que la ofensiva general de Foch había absorbido las reservas alemanas, esta nueva ofensiva caería sobre su flanco izquierdo desnudo y mantendría la promesa de flanquear toda su nueva línea de defensa (desde Amberes hasta la línea del Mosa) e interceptar cualquier retirada alemana. Para entonces, el número de divisiones de EE.UU. en Francia había aumentado a 42. Además, los británicos estaban a punto de bombardear Berlín a una escala hasta ahora no intentada en la guerra aérea.

Nunca se sabrá si la ofensiva final proyectada de los Aliados, prevista para el 14 de noviembre, habría logrado un gran avance. A las 5:00 de la mañana del 11 de noviembre de 1918, el documento del Armisticio fue firmado en el vagón de ferrocarril de Foch en Rethondes. A las 11:00 de la mañana del mismo día, la Primera Guerra Mundial llegó a su fin.

El hecho de que Matthias Erzberger, que era un político civil más que un soldado, encabezara la delegación alemana de armisticio se convirtió en parte integral de la leyenda de la “puñalada por la espalda” (Dolchstoss im Rücken). El tema de esta leyenda era que el ejército alemán estaba “invicto en el campo” (unbesiegt im Felde) y había sido “apuñalado por la espalda”, es decir, se le había negado el apoyo en el momento crucial por una población civil cansada y derrotista y sus líderes. Este tema fue adoptado poco después del final de la guerra por el propio Ludendorff y por otros generales alemanes que no estaban dispuestos a admitir la desesperanza de la situación militar alemana en noviembre de 1918 y que querían reivindicar el honor de las armas alemanas. La leyenda de la “puñalada en la espalda” pronto encontró su camino en la historiografía alemana y fue recogida por agitadores políticos de derecha alemanes que afirmaban que la propaganda de los Aliados en Alemania en las últimas etapas de la guerra había socavado la moral de la población civil y que los traidores entre los políticos habían estado dispuestos a cumplir las órdenes de los Aliados firmando el Armisticio. Adolf Hitler se convirtió finalmente en el principal de estos agitadores políticos, tildando a Erzberger y a los líderes de los socialdemócratas de “criminales de noviembre” y abogando por políticas militaristas y expansionistas mediante las cuales Alemania podría redimir su derrota en la guerra, vengarse de sus enemigos y convertirse en el poder preeminente en Europa.