Cuando estalló la guerra, las potencias aliadas poseían mayores recursos demográficos, industriales y militares que las potencias centrales y disfrutaban de un acceso más fácil a los océanos para el comercio con países neutrales, particularmente con Estados Unidos.

La Tabla 1 muestra la población, la producción de acero y las fuerzas armadas de las dos coaliciones rivales en 1914.

TABLA 1

Todos los beligerantes iniciales en la Primera Guerra Mundial eran autosuficientes en alimentos, excepto Gran Bretaña y Alemania. El establecimiento industrial de Gran Bretaña era ligeramente superior al de Alemania (17 por ciento del comercio mundial en 1913, en comparación con el 12 por ciento de Alemania), pero la diversificada industria química de Alemania facilitó la producción de materiales ersatz, o sustitutos, que compensaron la peor escasez resultante del bloqueo británico en tiempos de guerra. El químico alemán Fritz Haber ya estaba desarrollando un proceso para la fijación del nitrógeno del aire; este proceso hizo que Alemania fuera autosuficiente en explosivos y por lo tanto ya no dependiera de las importaciones de nitratos de Chile.

De todas las naciones beligerantes iniciales, sólo Gran Bretaña tenía un ejército de voluntarios, que era bastante pequeño al comienzo de la guerra. Las otras naciones tenían ejércitos de reclutas mucho más grandes que requerían de tres a cuatro años de servicio de hombres sanos en edad militar, para ser seguidos por varios años en formaciones de reserva. El número de efectivos militares en tierra se contabilizó en términos de divisiones compuestas de 12.000 a 20.000 oficiales y hombres. Dos o más divisiones formaban un cuerpo de ejército, y dos o más cuerpos formaban un ejército. Así, un ejército podría comprender entre 50.000 y 250.000 hombres.

Las fuerzas terrestres de las naciones beligerantes al estallar la guerra en agosto de 1914 se muestran en la Tabla 2.

TABLA 2

El estado superior de disciplina, entrenamiento, liderazgo y armamento del ejército alemán redujo la importancia de la inferioridad numérica inicial de los ejércitos de las Potencias Centrales. Debido a la relativa lentitud de la movilización, a la deficiente dirección superior y a la menor escala de armamento de los ejércitos rusos, en agosto de 1914 hubo un equilibrio de fuerzas aproximado entre las Potencias Centrales y los Aliados que impidió que cualquiera de las partes obtuviera una victoria rápida.

Alemania y Austria también disfrutaron de la ventaja de las “líneas interiores de comunicación”, que les permitieron enviar sus fuerzas a puntos críticos en los frentes de batalla por la ruta más corta. Según una estimación, la red ferroviaria alemana permitió trasladar simultáneamente ocho divisiones del frente occidental al frente oriental en cuatro días y medio.

Aún más importante era la ventaja que Alemania obtenía de sus fuertes tradiciones militares y de su cuadro de oficiales regulares altamente eficientes y disciplinados. Hábiles para dirigir una guerra de movimientos y rápidos para explotar las ventajas de los ataques de flanco, los oficiales de alto rango alemanes debían ser en general más capaces que sus homólogos aliados de dirigir las operaciones de grandes formaciones de tropas.

La potencia del mar se calculaba en gran medida en términos de barcos de capital, o acorazados y cruceros de combate con cañones extremadamente grandes. A pesar de la intensa competencia de los alemanes, los británicos habían mantenido su superioridad en número, con el resultado de que, en los barcos de capital, los Aliados tenían una ventaja de casi dos a uno sobre las Potencias Centrales.

La fuerza de los dos principales rivales en el mar, Gran Bretaña y Alemania, se compara en el cuadro 3.

TABLA 3

La superioridad numérica de la armada británica, sin embargo, fue compensada por el liderazgo tecnológico de la armada alemana en muchas categorías, tales como equipo de búsqueda de alcance, protección de revistas, reflectores, torpedos y minas. Gran Bretaña dependía de la Marina Real no sólo para asegurar las importaciones necesarias de alimentos y otros suministros en tiempos de guerra, sino también para impedir el acceso de las Potencias Centrales a los mercados del mundo. Con un número superior de buques de guerra, Gran Bretaña podría imponer un bloqueo que debilitaría gradualmente a Alemania al impedir las importaciones de ultramar.