Estrategias iniciales

El Plan Schlieffen

Años antes de 1914, sucesivos jefes del Estado Mayor alemán habían previsto que Alemania tendría que librar una guerra en dos frentes al mismo tiempo, contra Rusia en el este y Francia en el oeste, cuya fuerza combinada era numéricamente superior a la de las “Potencias Centrales”. El anciano Helmuth von Moltke, jefe del estado mayor alemán de 1858 a 1888, decidió que Alemania debía permanecer al principio a la defensiva en el oeste y asestar un golpe paralizante a las fuerzas avanzadas de Rusia antes de volverse para contraatacar el avance francés. Su sucesor inmediato, Alfred von Waldersee, también creía en permanecer a la defensiva en el oeste. Alfred, Graf von Schlieffen, quien sirvió como jefe del estado mayor alemán de 1891 a 1905, adoptó un punto de vista opuesto, y fue el plan que desarrolló el que guió la estrategia inicial de Alemania en tiempos de guerra. Schlieffen se dio cuenta de que al estallar la guerra, Rusia necesitaría seis semanas completas para movilizar y reunir a sus vastos ejércitos, dada la inmensidad del campo y la población rusos, la escasez de la red ferroviaria y la ineficiencia de la burocracia gubernamental. Aprovechando este hecho, Schlieffen planeó inicialmente adoptar una postura puramente defensiva en el Frente Oriental con un número mínimo de tropas frente a los ejércitos rusos que se estaban reuniendo lentamente. Alemania, en cambio, concentraría casi todas sus tropas en el oeste contra Francia y trataría de eludir las fortificaciones fronterizas de Francia mediante una ofensiva a través de la Bélgica neutral del norte. Esta ofensiva se extendería hacia el oeste y luego hacia el sur a través del corazón del norte de Francia, capturando la capital y sacando a ese país de la guerra en pocas semanas. Después de haber ganado seguridad en el oeste, Alemania desplazaría sus tropas hacia el este y destruiría la amenaza rusa con una concentración similar de fuerzas.

Para cuando se jubiló en 1905, Schlieffen había elaborado un plan para un gran movimiento del ala derecha (norte) de los ejércitos alemanes no sólo a través del centro de Bélgica sino también, para evitar las fortalezas belgas de Lieja y Namur en el valle del Mosa, a través de la parte más meridional de los Países Bajos. Con su ala derecha entrando en Francia cerca de Lille, los alemanes continuarían girando hacia el oeste hasta que estuvieran cerca del Canal de la Mancha; luego girarían hacia el sur para cortar la línea de retirada de los ejércitos franceses de la frontera este de Francia hacia el sur; y el arco más exterior de la rueda barrería hacia el suroeste de París, con el fin de evitar exponer el flanco derecho alemán a una contragolpe lanzada desde las afueras de la ciudad. Si el Plan Schlieffen tuviera éxito, los ejércitos alemanes cercarían simultáneamente al ejército francés desde el norte, invadirían todo el noreste de Francia y capturarían París, forzando así a Francia a una rendición humillante. El gran movimiento sobre ruedas que el plan preveía requería fuerzas proporcionalmente grandes para su ejecución, en vista de la necesidad de mantener la fuerza numérica de la línea de marcha alargada y la necesidad de dejar suficientes destacamentos de guardia sobre las fortalezas belgas que habían sido desviadas. En consecuencia, Schlieffen asignó casi siete octavos de los efectivos disponibles de Alemania a la ejecución del movimiento de giro de las alas derecha y central, dejando sólo un octavo para enfrentarse a una posible ofensiva francesa en la frontera occidental de Alemania. Así, el máximo de fuerza fue asignado al borde de la rueda, es decir, a la derecha. El plan de Schlieffen fue observado por el joven Helmuth von Moltke, quien se convirtió en jefe del estado mayor en 1906. Moltke aún estaba en el poder cuando estalló la guerra en 1914.

Estrategia del Frente Oriental, 1914

La Polonia rusa, la parte más occidental del Imperio Ruso, era una espesa lengua de tierra encerrada al norte por Prusia Oriental, al oeste por la Polonia alemana (Poznania) y por Silesia, y al sur por la Polonia austriaca (Galicia). Por lo tanto, obviamente estaba expuesto a una doble invasión por parte de las Potencias Centrales, pero los alemanes, aparte de su gran estrategia de aplastar a Francia antes de intentar algo contra Rusia, tomaron nota de la pobreza de la red de transporte de la Polonia rusa y, por lo tanto, se mostraron reacios a invadir prematuramente esa zona vulnerable. Sin embargo, Austria-Hungría, cuya frontera con Rusia estaba mucho más al este que la de Alemania y que, además, temía el desafecto entre las minorías eslavas, instó a tomar medidas inmediatas para evitar una ofensiva rusa. Por lo tanto, Moltke aceptó la sugerencia del Estado Mayor austriaco de que el ejército austriaco empujara hacia el noreste a la Polonia rusa, más fácilmente porque ocuparía a los rusos durante la crisis en Francia.

Los rusos, por su parte, habrían preferido concentrar sus fuerzas inmediatamente disponibles contra Austria y dejar a Alemania tranquila hasta que se hubiera completado su movilización. Sin embargo, los franceses estaban ansiosos por aliviar la presión alemana contra ellos mismos, por lo que convencieron a los rusos para que emprendieran una ofensiva que involucrara a dos ejércitos contra los alemanes en Prusia Oriental simultáneamente con otra que involucrara a cuatro ejércitos contra los austríacos en Galicia. El ejército ruso, cuya proverbial lentitud y rígida organización dictaba una estrategia cautelosa, emprendió así una ofensiva adicional contra Prusia Oriental que sólo un ejército de alta movilidad y organización cerrada podría haber esperado ejecutar con éxito.

La estrategia de los aliados occidentales, 1914

Durante unos 30 años después de 1870, ante la posibilidad de otra guerra alemana, el alto mando francés había suscrito la estrategia de una primera defensa seguida de un contragolpe contra la esperada invasión: se creó un gran sistema de fortalezas en la frontera, pero se dejaron vacíos para “canalizar” el ataque alemán. La alianza de Francia con Rusia y su acuerdo con Gran Bretaña, sin embargo, fomentaron una inversión del plan, y después del cambio de siglo una nueva escuela de pensadores militares comenzó a argumentar a favor de una estrategia ofensiva. Los defensores de la ofensiva a la ofensiva (“al máximo”) tomaron el control de la maquinaria militar francesa, y en 1911 un portavoz de esta escuela, el General J.-J.-C. Joffre, fue designado jefe del estado mayor. Patrocinó el famoso Plan XVII, con el que Francia entró en guerra en 1914.

El Plan XVII subestimó gravemente la fuerza que los alemanes desplegarían contra Francia. Aceptando la posibilidad de que los alemanes pudieran emplear sus tropas de reserva junto con las tropas regulares al principio, el Plan XVII estimó la fuerza del ejército alemán en el oeste en un posible máximo de 68 divisiones de infantería. En realidad, los alemanes desplegaron el equivalente a 83 divisiones y media, contando las divisiones Landwehr (tropas de reserva) y Ersatz (tropas sustitutivas de bajo grado), pero la opinión militar francesa ignoró o dudó de esta posibilidad; durante los cruciales días de apertura de la guerra, cuando los ejércitos rivales se estaban concentrando y avanzando, el Servicio de Inteligencia francés sólo contaba las divisiones regulares de Alemania en sus estimaciones de la fuerza enemiga. Esto fue un grave error de cálculo. El Plan XVII también calculó mal la dirección y el alcance del ataque que se avecinaba: aunque preveía una invasión a través de Bélgica, asumió que los alemanes tomarían la ruta a través de las Ardenas, exponiendo así sus comunicaciones al ataque. Basándose en la idea de una ofensiva inmediata y general, el Plan XVII pedía un empuje francés hacia el Sarre en Lorena por parte de los ejércitos 1º y 2º, mientras que a la izquierda francesa (el norte) los ejércitos 3º y 5º, de cara a Metz y las Ardenas, respectivamente, estaban preparados para lanzar una ofensiva entre Metz y Thionville o para atacar desde el norte por el flanco de cualquier ataque alemán a través de las Ardenas. Cuando estalló la guerra, se dio por sentado que la pequeña Fuerza Expedicionaria Británica (BEF, por sus siglas en inglés) bajo Sir John French debería ser utilizada como complemento de las fuerzas francesas, más o menos como los franceses quisieran. Es evidente que los franceses eran ajenos a la gigantesca ofensiva alemana que se dirigía a su ala izquierda (norte).

La guerra en el oeste, 1914

La invasión alemana

Para el buen desarrollo de su plan de invasión de Francia, los alemanes tuvieron que reducir preliminarmente la fortaleza del anillo de Lieja, que comandaba la ruta prescrita para sus ejércitos 1º y 2º y que era el principal bastión de las defensas belgas. Las tropas alemanas cruzaron la frontera a Bélgica en la mañana del 4 de agosto, gracias a la resolución de un oficial de Estado Mayor de mediana edad, Erich Ludendorff, una brigada alemana ocupó la ciudad de Lieja en la noche del 5 al 6 de agosto y la ciudadela el 7 de agosto, pero los fuertes circundantes resistieron obstinadamente hasta que los alemanes pusieron sus obuses pesados en acción contra ellos el 12 de agosto. Estos cañones de asedio de 420 milímetros resultaron demasiado formidables para los fuertes, que sucumbieron uno a uno. La vanguardia de la invasión alemana ya estaba presionando al ejército belga entre el río Gete y Bruselas, cuando el último de los fuertes de Lieja cayó el 16 de agosto. Los belgas se retiraron entonces hacia el norte, al arraigado campo de Amberes. El 20 de agosto el 1er Ejército alemán entró en Bruselas mientras que el 2º Ejército apareció ante Namur, la única fortaleza que quedaba que impedía la ruta del Mosa hacia Francia.

Los enfrentamientos iniciales entre los ejércitos francés y alemán a lo largo de las fronteras franco-alemanas y franco-belgas se conocen colectivamente como la Batalla de las Fronteras. Este grupo de combates, que duró desde el 14 de agosto hasta el comienzo de la Primera Batalla de la Marne el 6 de septiembre, iba a ser la batalla más grande de la guerra y fue quizás la batalla más grande en la historia de la humanidad hasta ese momento, dado el hecho de que un total de más de dos millones de soldados estaban involucrados.

El planeado ataque francés a Lorena, con un total de 19 divisiones, comenzó el 14 de agosto, pero fue destrozado por los ejércitos 6º y 7º alemanes en la batalla de Morhange-Sarrebourg (20-22 de agosto). Sin embargo, esta abortada ofensiva francesa tuvo un efecto indirecto en el plan alemán. Cuando se desarrolló el ataque francés en Lorena, Moltke tuvo la tentación de posponer momentáneamente el barrido de la derecha y en su lugar buscar una victoria en Lorena. Este impulso fugaz le llevó a desviar a Lorena las seis nuevas divisiones de Ersatz que habían sido creadas para aumentar el peso de su ala derecha. Esta fue la primera de varias decisiones improvisadas de Moltke que perjudicaron fatalmente la ejecución del Plan Schlieffen.

Mientras tanto, los príncipes imperiales alemanes que comandaban ejércitos en el ala izquierda (sur) de los alemanes en Lorena no estaban dispuestos a perder su oportunidad de gloria personal. El 20 de agosto, el Príncipe Heredero Rupert de Baviera ordenó a su 6º Ejército que contraatacara en lugar de continuar retrocediendo antes del avance francés según lo planeado, y el Príncipe Heredero Guillermo de Alemania ordenó a su 5º Ejército que hiciera lo mismo. El resultado estratégico de estas ofensivas alemanas no planificadas fue simplemente lanzar a los franceses de vuelta a una barrera fortificada que restauró y aumentó su poder de resistencia. Así, poco después, los franceses pudieron enviar tropas para reforzar su flanco izquierdo, una redistribución de la fuerza que iba a tener resultados de largo alcance en la decisiva Batalla del Marne.

Mientras se desarrollaba esta campaña de balancín en Lorena, se produjeron acontecimientos más decisivos en el noroeste. El ataque alemán contra Lieja había despertado a Joffre a la realidad de un avance alemán a través de Bélgica, pero no a su fuerza o a la amplitud de su alcance. Al preparar un contraataque contra el avance alemán a través de Bélgica, Joffre previó un movimiento de tenaza, con los ejércitos francés 3º y 4º a la derecha y el 5º, apoyado por el BEF, a la izquierda, para atrapar a los alemanes en la zona de Meuse-Ardenas al sur de Lieja. El defecto fundamental de este nuevo plan francés era que los alemanes habían desplegado alrededor de un 50 por ciento más de tropas de las que los franceses habían estimado, y para un movimiento envolvente más amplio. En consecuencia, mientras que la garra derecha de la pinza francesa (23 divisiones) chocaba con el 5º y 4º ejército alemán (20 divisiones) en las Ardenas y era arrojada hacia atrás, la garra izquierda (13 divisiones francesas y 4 británicas) se encontraba casi atrapada entre el 1er y 2º ejército alemán, con un total de 30 divisiones, por una parte, y la 3ª, por otra. Cuando el 5º Ejército Francés, bajo el mando del General Charles Lanrezac, fue controlado en su ofensiva al sur del río Sambre por un ataque alemán el 21 de agosto, los británicos, que llegaron a Mons el 22 de agosto, al principio acordaron permanecer allí para cubrir la izquierda de Lanrezac; pero el 23 de agosto las noticias de la caída de Namur y de la presencia del 3er Ejército Alemán cerca de Dinant indujeron a Lanrezac a ordenar sabiamente una retirada general; y el 24 de agosto los británicos comenzaron su retirada de Mons, justo a tiempo para escapar envueltos por la marcha hacia el oeste del 1er Ejército Alemán alrededor de su flanco izquierdo desprotegido.

Por fin Joffre se dio cuenta de la verdad y del colapso total del Plan XVII. La resolución era su mayor activo, y con una frialdad imperturbable formó un nuevo plan a partir de los escombros. Joffre decidió girar el centro de los aliados y se marchó hacia el sudoeste desde la frontera belga hasta una línea pivotada en la fortaleza francesa de Verdún y, al mismo tiempo, retirarse un poco de fuerza del ala derecha para poder apostar un 6º Ejército recién creado en la extrema izquierda, al norte de París. Este plan, a su vez, podría haber colapsado si los alemanes no se hubieran apartado del plan original de Schlieffen debido a una combinación de la indecisión de Moltke, las malas comunicaciones entre su cuartel general y los comandantes del ejército de campo de la derecha alemana, y la confusión resultante de Moltke sobre la situación táctica en desarrollo. En primer lugar, la derecha alemana se debilitó por la sustracción de 11 divisiones; cuatro fueron destacadas para vigilar Amberes e invertir fortalezas francesas cerca de la frontera belga, en lugar de usar tropas de reserva y de Ersatz para esto como se pretendía anteriormente, y siete divisiones más regulares fueron transferidas para controlar el avance ruso hacia Prusia Oriental (ver abajo). En segundo lugar, Alexander von Kluck, al mando del 1er Ejército, se dirigió hacia el norte de París y no hacia el suroeste de la ciudad.

El cambio de dirección de Kluck significó el inevitable abandono de la barrida amplia original alrededor del lado más lejano (occidental) de París. Ahora el flanco de esta línea alemana de ruedas pasaría por el lado cercano de París y a través de la cara de las defensas de París en el valle del río Marne. La prematura rueda interior del 1er Ejército de Kluck antes de llegar a París expuso así a la extrema derecha alemana a un ataque de flanco y a un posible contraenvolvimiento. El 4 de septiembre Moltke decidió abandonar el Plan Schlieffen original y sustituirlo por uno nuevo: los 4º y 5º ejércitos alemanes deben dirigirse hacia el sudeste desde las Ardenas hacia la Lorena francesa al oeste de Verdún y luego converger con el avance hacia el suroeste de los ejércitos 6º y 7º desde Alsacia contra la línea de fortificaciones Toul-Épinal, para envolver toda la derecha francesa; los ejércitos 1º y 2º, en el valle del Marne, deben estar en guardia, mientras tanto, contra cualquier contramovimiento francés desde las cercanías de París. Pero tal contramovimiento aliado ya había comenzado antes de que el nuevo plan alemán pudiera ponerse en práctica.

La primera batalla del Marne

Ya el 3 de septiembre, el General J.-S. Gallieni, el gobernador militar de París, había adivinado el significado del giro del primer ejército alemán hacia el Marne, al este de París. El 4 de septiembre Joffre, convencido por los argumentos de Gallieni, ordenó decisivamente a toda su ala izquierda que abandonara su retirada e iniciara una ofensiva general contra el flanco derecho expuesto de los alemanes el 6 de septiembre. El 6º Ejército Francés, bajo la dirección de M.-J. Maunoury, avisado por Gallieni, había comenzado a atacar el 5 de septiembre, y su presión hizo que Kluck finalmente se enfrentara a todo el 1er Ejército en apoyo de su flanco derecho cuando aún no estaba más arriba del valle del Marne que Meaux, con nada más que una pantalla de caballería extendida a lo largo de las 30 millas entre él y el 2º Ejército de Karl von Bülow (en Montmirail). Mientras el 5º Ejército francés se giraba para atacar a Bülow, el BEF (entre el 5º y el 6º ejército) continuaba su retirada por otro día, pero el 9 de septiembre Bülow se enteró de que los británicos también se habían girado y estaban avanzando en la brecha entre él y Kluck. Por lo tanto, ordenó al 2º Ejército que se retirara, obligando así a Kluck a hacer lo mismo con el 1er. El contraataque del 5º y 6º ejército francés y del BEF se convirtió en un contraataque general de toda la izquierda y el centro del ejército francés. Este contraataque se conoce como la Primera Batalla del Marne. Para el 11 de septiembre la retirada alemana se extendió a todos los ejércitos alemanes.

Había varias razones para este extraordinario giro de los acontecimientos. El principal de ellos fue el agotamiento total de los soldados alemanes del ala derecha, algunos de los cuales habían marchado más de 150 millas (240 kilómetros) en condiciones de frecuentes batallas. Su fatiga fue en última instancia un subproducto del propio Plan Schlieffen, ya que mientras los franceses en retirada habían podido mover tropas por ferrocarril a varios puntos dentro del círculo formado por el frente, las tropas alemanas habían encontrado que su avance se veía obstaculizado por puentes demolidos y líneas de ferrocarril destruidas. Por consiguiente, su suministro de alimentos y municiones se vio restringido, y las tropas también tuvieron que hacer su avance a pie. Además, los alemanes habían subestimado el espíritu de resistencia de las tropas francesas, que habían mantenido su valor y moral y su confianza en sus comandantes. Este hecho se evidenció notablemente por el número comparativamente pequeño de prisioneros tomados por los alemanes en el curso de lo que sin duda fue una retirada francesa precipitada.

Mientras tanto, el asalto de los ejércitos 6º y 7º alemanes a las defensas de la frontera oriental francesa ya había demostrado ser un fracaso predeciblemente costoso, y el intento alemán de un envolvimiento parcial pivotado sobre Verdún fue abandonado. La derecha alemana se retiró hacia el norte del Marne y se mantuvo firme a lo largo del río Aisne inferior y de la cresta del Chemin des Dames. A lo largo del Aisne el poder preponderante de la defensa sobre la ofensiva se volvió a enfatizar a medida que los alemanes repelían los sucesivos ataques aliados desde el refugio de trincheras. La Primera Batalla del Aisne marcó el verdadero comienzo de la guerra de trincheras en el frente occidental. Ambos bandos estaban en proceso de descubrir que, en lugar de ataques frontales para los cuales ninguno de los dos tenía la mano de obra fácilmente disponible, la única alternativa era intentar superponer y envolver el flanco del otro, en este caso el del lado que apuntaba hacia el Mar del Norte y el Canal de la Mancha. Así comenzó la “Carrera hacia el mar”, en la que las redes de trincheras en desarrollo de ambos lados se extendieron rápidamente hacia el noroeste hasta llegar al Atlántico en un punto justo dentro de la costa belga, al oeste de Ostende.

La Primera Batalla de la Marne logró hacer retroceder a los alemanes por una distancia de 40 a 50 millas y así salvó a la capital de París de ser capturada. En este sentido, fue una gran victoria estratégica, ya que permitió a los franceses renovar su confianza y continuar la guerra. Pero la gran ofensiva alemana, aunque sin éxito en su objetivo de sacar a Francia de la guerra, había permitido a los alemanes capturar una gran parte del noreste de Francia. La pérdida de esta región altamente industrializada, que contenía gran parte de la producción de carbón, hierro y acero del país, fue un duro golpe para la continuación del esfuerzo bélico francés.

El ejército belga, mientras tanto, había regresado a la ciudad fortaleza de Amberes, que terminó detrás de las líneas alemanas. Los alemanes comenzaron un fuerte bombardeo de Amberes el 28 de septiembre, y Amberes se rindió a los alemanes el 10 de octubre.

Después del fracaso de sus dos primeros intentos de girar el flanco oeste de los alemanes (uno en el Somme, el otro cerca de Arras), Joffre decidió obstinadamente intentarlo de nuevo más al norte con el BEF, que en cualquier caso se estaba moviendo hacia el norte desde el Aisne. El BEF, en consecuencia, fue desplegado entre La Bassée y Ypres, mientras que a la izquierda los belgas -que sabiamente se habían negado a participar en el ataque proyectado- continuaron el frente a lo largo del Yser hasta el Canal de la Mancha. Sin embargo, Erich von Falkenhayn, que el 14 de septiembre había sucedido a Moltke como jefe del estado mayor alemán, había previsto lo que se avecinaba y había preparado un contraplan: uno de sus ejércitos, transferido de Lorena, debía controlar la ofensiva esperada, mientras que otro debía barrer la costa y aplastar el flanco izquierdo de los atacantes. El ataque británico fue lanzado desde Ypres el 19 de octubre, el empuje alemán al día siguiente. Aunque los belgas del Yser ya llevaban dos días bajo creciente presión, tanto Sir John French como Ferdinand Foch, diputado de Joffre en el norte, tardaron en darse cuenta de lo que le estaba sucediendo a su “ofensiva”, pero en la noche del 29 al 30 de octubre los belgas tuvieron que abrir las esclusas del río Yser para salvarse inundando el camino de los alemanes a lo largo de la costa. La Batalla de Ypres tuvo sus peores crisis el 31 de octubre y el 11 de noviembre y no murió en una guerra de trincheras hasta el 22 de noviembre.

A finales de 1914, las bajas que los franceses habían sufrido en la guerra ascendían a unos 380.000 muertos y 600.000 heridos; los alemanes habían perdido un número ligeramente inferior. Con la repulsa del intento alemán de abrirse paso en la Batalla de Ypres, los tensos y exhaustos ejércitos de ambos bandos se instalaron en la guerra de trincheras. La barrera de la trinchera se consolidó desde la frontera suiza hasta el Atlántico; el poder de la defensa moderna había triunfado sobre el ataque, y se produjo un estancamiento. La historia militar del Frente Occidental durante los tres años siguientes iba a ser una historia de los intentos de los Aliados de salir de este punto muerto.

Frentes oriental y otros frentes, 1914

La guerra en el este, 1914

En el frente oriental, las mayores distancias y las diferencias bastante considerables entre el equipo y la calidad de los ejércitos opuestos garantizaban una fluidez del frente que faltaba en el oeste. Pudieron formarse líneas de trincheras, pero romperlas no fue difícil, sobre todo para el ejército alemán, y entonces pudieron llevar a cabo operaciones móviles al viejo estilo.

Instado por los franceses a tomar medidas ofensivas contra los alemanes, el comandante en jefe ruso, el Gran Duque Nicolás, lo hizo leal pero prematuramente, antes de que la complicada máquina de guerra rusa estuviera lista, lanzando un movimiento de tenaza contra Prusia Oriental. Bajo el control más alto del general Ya.G. Zhilinsky, dos ejércitos, el 1r, o Vilna, ejército bajo P.K. Rennenkampf y el 2do, o Varsovia, ejército bajo A.V. Samsonov, debían converger, con una superioridad de dos a uno en números, en el 8vo ejército alemán en Prusia del este y del sur, respectivamente. El flanco izquierdo de Rennenkampf estaría separado por 50 millas del flanco derecho de Samsonov.

Max von Prittwitz und Gaffron, comandante del 8º Ejército, con su cuartel general en Neidenburg (Nidzica), tenía siete divisiones y una división de caballería en su frente oriental, pero sólo las tres divisiones del XX Cuerpo de Friedrich von Scholtz en el sur. El 20 de agosto, cuando el grueso de sus fuerzas fue rechazado en Gumbinnen (19-20 de agosto) por el ataque de Rennenkampf desde el este, se enteró con consternación de que las 13 divisiones de Samsonov habían cruzado la frontera sur de Prusia Oriental y amenazaban su retaguardia. Inicialmente consideró una retirada general, pero cuando su estado mayor se opuso a esto, aprobó su contrapropuesta de un ataque al flanco izquierdo de Sansónov, para lo cual tres divisiones debían ser cambiadas apresuradamente por ferrocarril desde el frente de Gumbinnen para reforzar a Scholtz (el resto de las tropas de Gumbinnen podían hacer su retirada por carretera). El principal exponente de esta contrapropuesta fue el Teniente Coronel Max Hoffmann. Prittwitz, después de haber trasladado su cuartel general hacia el norte a Mühlhausen (Młynary), fue sorprendido el 22 de agosto por un telegrama que anunciaba que el general Paul von Hindenburg, con Ludendorff como su jefe de personal, vendría a reemplazarlo en el mando. Al llegar al día siguiente, Ludendorff confirmó fácilmente las disposiciones de Hoffmann para el golpe a la izquierda de Samsonov.

Mientras tanto, Zhilinsky no sólo le daba tiempo a Rennenkampf para reorganizarse después de Gumbinnen, sino que incluso le instruía para que invirtiera en Königsberg en lugar de seguir hacia el oeste. Cuando los alemanes el 25 de agosto se enteraron por un mensaje inalámbrico ruso interceptado (los rusos transmitían habitualmente directivas de combate “en claro”, no en código) que Rennenkampf no tenía prisa por avanzar, Ludendorff vio una nueva oportunidad. Desarrollando el plan propuesto por Hoffmann, Ludendorff concentró cerca de seis divisiones contra el ala izquierda de Samsonov. Esta fuerza, inferior en fuerza, no pudo haber sido decisiva, pero Ludendorff entonces tomó el riesgo calculado de retirar al resto de las tropas alemanas, a excepción de una pantalla de caballería, de su confrontación con Rennenkampf y de apresurarlas hacia el suroeste contra el ala derecha de Samsonov. Así, el XVII Cuerpo de August von Mackensen fue tomado cerca de Gumbinnen y movido hacia el sur para duplicar el ataque alemán planeado a la izquierda de Samsonov con un ataque a su derecha, envolviendo así completamente al 2º Ejército ruso. Este atrevimiento fue posible gracias a la notable ausencia de comunicación entre los dos comandantes de campo rusos, a quienes Hoffmann sabía que personalmente no se caían bien. Bajo los golpes convergentes de los alemanes, los flancos de Samsonov fueron aplastados y su centro rodeado durante los días 26-31 de agosto. El resultado de esta obra maestra militar, llamada la Batalla de Tannenberg, fue la destrucción o captura de casi todo el ejército de Sansónov. La historia de la desafortunada participación de la Rusia imperial en la Primera Guerra Mundial se resume en el ignominioso resultado de la Batalla de Tannenberg.

El progreso de la batalla fue el siguiente. Samsonov, sus fuerzas desplegadas a lo largo de un frente de 60 millas de largo, estaba empujando gradualmente a Scholtz hacia atrás hacia la línea Allenstein-Osterode (Olsztyn-Ostróda) cuando, el 26 de agosto, Ludendorff ordenó al General Hermann von François, con el I Cuerpo a la derecha de Scholtz, atacar el ala izquierda de Samsonov cerca de Usdau (Uzdowo). Allí, el 27 de agosto, los bombardeos de la artillería alemana lanzaron a los hambrientos y cansados rusos a un vuelo precipitado. François comenzó a perseguirlos hacia Neidenburg, en la parte trasera del centro ruso, y luego hizo una desviación momentánea hacia el sur, para comprobar un contraataque ruso desde Soldau (Działdowo). Dos de los seis cuerpos del 2º Ejército ruso lograron escapar hacia el sureste en este punto, y François reanudó su persecución hacia el este. Al anochecer del 29 de agosto, sus tropas controlaban la carretera que va desde Neidenburg hacia el este hasta Willenberg (Wielbark). El centro ruso, con un total de tres cuerpos militares, quedó atrapado en el laberinto de bosques entre Allenstein y la frontera de la Polonia rusa. No tenía línea de retirada, estaba rodeada por los alemanes, y pronto se disolvió en turbas de hombres hambrientos y exhaustos que golpeaban débilmente contra el círculo alemán que la rodeaba y luego se dejaban tomar prisioneros por miles. Sansónov se suicidó desesperado el 29 de agosto. A finales de agosto, los alemanes habían tomado 92.000 prisioneros y aniquilado a la mitad del 2º Ejército ruso. La audaz retirada de Ludendorff de las últimas fuerzas alemanas que se enfrentaron al ejército de Rennenkampf estaba totalmente justificada en este caso, ya que Rennenkampf permaneció totalmente pasivo mientras el ejército de Samsonov estaba rodeado.

Habiendo recibido dos cuerpos de ejército nuevos (siete divisiones) del Frente Occidental, los alemanes se volvieron contra el 1er Ejército que avanzaba lentamente bajo Rennenkampf. Este último fue atacado en una línea que se extendía desde el este de Königsberg hasta el extremo sur de la cadena de los lagos de Masuria entre el 1 y el 15 de septiembre y fue expulsado de Prusia Oriental. Como resultado de estas batallas de Prusia Oriental, Rusia había perdido alrededor de 250.000 hombres y, lo que podía permitirse aún menos, mucho material de guerra. Pero la invasión de Prusia Oriental por lo menos había ayudado a hacer posible el regreso de Francia al Marne, provocando el envío de dos cuerpos del ejército alemán desde el frente occidental.

Una vez terminada la amenaza rusa a Prusia Oriental, los alemanes podían permitirse el lujo de cambiar el grueso de sus fuerzas de esa zona al frente de Cracovia en el suroeste de Polonia, donde la ofensiva austríaca, lanzada el 20 de agosto, había sido derrotada por los contraataques rusos. Un nuevo plan para los empujes simultáneos de los alemanes hacia Varsovia y de los austriacos hacia Przemyśl quedó en nada a finales de octubre, ya que los rusos podían ahora montar contraataques con una fuerza abrumadora, ya que su movilización estaba por fin casi completada. Los rusos entonces montaron un poderoso esfuerzo para invadir Silesia Prusiana con una enorme falange de siete ejércitos. Las esperanzas aliadas se elevaron cuando la tan aclamada “apisonadora rusa” (como se llamaba al enorme ejército ruso) comenzó su pesado avance. Los ejércitos rusos avanzaban hacia Silesia cuando Hindenburg y Ludendorff, en noviembre, explotaron la superioridad de la red ferroviaria alemana: cuando las fuerzas alemanas en retirada habían cruzado la frontera de vuelta a la Silesia prusiana, fueron rápidamente trasladadas hacia el norte a la Polonia prusiana y, desde allí, enviadas hacia el sureste para abrir una brecha entre los dos ejércitos del flanco derecho ruso. La masiva operación rusa contra Silesia fue desorganizada, y en una semana llegaron cuatro nuevos cuerpos del ejército alemán del frente occidental. Ludendorff pudo utilizarlos para presionar a los rusos para que regresaran a mediados de diciembre a la línea Bzura-Rawka (ríos) frente a Varsovia, y el agotamiento de sus suministros de municiones obligó a los rusos a retroceder también en Galicia a las líneas de trincheras a lo largo de los ríos Nida y Dunajec.

La campaña serbia, 1914

La primera invasión austriaca de Serbia fue lanzada con inferioridad numérica (parte de uno de los ejércitos originalmente destinados al frente balcánico fue desviado al frente oriental el 18 de agosto), y el hábil comandante serbio, Radomir Putnik, puso fin a la invasión rápidamente con sus victorias en la montaña Cer (15-20 de agosto) y en Šabac (21-24 de agosto). A principios de septiembre, sin embargo, la posterior ofensiva de Putnik hacia el norte en el río Sava, en el norte, tuvo que interrumpirse cuando los austriacos iniciaron una segunda ofensiva, contra el frente occidental serbio en el río Drina. Después de algunas semanas de estancamiento, los austriacos iniciaron una tercera ofensiva, que tuvo cierto éxito en la Batalla del Kolubara, y obligó a los serbios a evacuar Belgrado el 30 de noviembre, pero para el 15 de diciembre un contraataque serbio había retomado Belgrado y obligado a los austriacos a retirarse. El barro y el cansancio impidieron que los serbios convirtieran la retirada austriaca en una derrota, pero la victoria fue suficiente para permitir a Serbia un largo período de libertad frente a nuevos avances austriacos.

La entrada turca

La entrada de Turquía (o el Imperio Otomano, como se le llamaba entonces) en la guerra como aliado alemán fue el único gran éxito de la diplomacia alemana en tiempos de guerra. Desde 1909 Turquía había estado bajo el control de los Jóvenes Turcos, sobre los que Alemania había ganado hábilmente una influencia dominante. Los instructores militares alemanes penetraron en el ejército turco, y Enver Paşa, el líder de los Jóvenes Turcos, vio en la alianza con Alemania la mejor manera de servir a los intereses de Turquía, en particular para la protección contra la amenaza rusa a los estrechos. Por lo tanto, convenció al gran visir, Said Halim Paşa, para que hiciera un tratado secreto (negociado a finales de julio y firmado el 2 de agosto) en el que se comprometía a Turquía con la parte alemana si Alemania tenía que ponerse del lado de Austria-Hungría contra Rusia. La entrada imprevista de Gran Bretaña en la guerra contra Alemania alarmó a los turcos, pero la oportuna llegada de dos buques de guerra alemanes, el Goeben y el Breslau, a los Dardanelos el 10 de agosto cambió la balanza a favor de la política de Enver. Los barcos se vendieron ostensiblemente a Turquía, pero conservaron sus tripulaciones alemanas. Los turcos comenzaron a detener barcos británicos, y siguieron más provocaciones antibritánicas, tanto en el estrecho como en la frontera egipcia. Finalmente, los Goeben lideraron la flota turca a través del Mar Negro para bombardear Odessa y otros puertos rusos (29 y 30 de octubre). Rusia declaró la guerra a Turquía el 1 de noviembre; y los Aliados occidentales, después de un bombardeo ineficaz de los fuertes exteriores de los Dardanelos el 3 de noviembre, también declararon la guerra el 5 de noviembre. Una fuerza británica de la India ocupó Basora, en el Golfo Pérsico, el 21 de noviembre. En el invierno de 1914-15, las ofensivas turcas en el Cáucaso y en el desierto del Sinaí, aunque fracasaron, sirvieron bien a la estrategia alemana al atar a las fuerzas rusas y británicas en esas zonas periféricas.

La guerra en el mar, 1914-15

En agosto de 1914 Gran Bretaña, con 29 barcos de capital listos y 13 en construcción, y Alemania, con 18 y nueve, fueron las dos grandes potencias marítimas rivales. Al principio, ninguno de los dos quería una confrontación directa: los británicos se preocupaban principalmente por la protección de sus rutas comerciales; los alemanes esperaban que los ataques con minas y submarinos destruyeran gradualmente la superioridad numérica de Gran Bretaña, de modo que la confrontación pudiera tener lugar en igualdad de condiciones.

El primer encuentro significativo entre las dos armadas fue el de la bahía de Helgoland, el 28 de agosto de 1914, cuando una fuerza británica bajo el mando del almirante Sir David Beatty, que había entrado en aguas nacionales alemanas, se hundió o dañó varios cruceros ligeros alemanes y mató o capturó a 1.000 hombres a costa de un barco británico dañado y 35 muertos. Durante los meses siguientes, los alemanes en aguas europeas o británicas se limitaron a la guerra submarina, no sin algunos éxitos notables: el 22 de septiembre, un solo submarino alemán, o submarino, hundió tres cruceros británicos en menos de una hora; el 7 de octubre, un submarino llegó al fondeadero de Loch Ewe, en la costa oeste de Escocia; el 15 de octubre, el crucero británico Hawke fue torpedeado; y el 27 de octubre, el acorazado británico Audacious fue hundido por una mina.

El 15 de diciembre, cruceros de combate de la Flota Alemana de Alta Mar partieron en una excursión a través del Mar del Norte, bajo el mando del Almirante Franz von Hipper: bombardearon varias ciudades británicas y luego volvieron a casa sanos y salvos. La siguiente salida de Hipper, sin embargo, fue interceptada al salir: el 24 de enero de 1915, en la Batalla del Banco Dogger, el crucero alemán Blücher fue hundido y otros dos cruceros sufrieron daños antes de que los alemanes pudieran escapar.

En el extranjero, en alta mar, la fuerza de superficie más poderosa de los alemanes fue el escuadrón de cruceros rápidos de Asia Oriental, incluyendo el Scharnhorst, el Gneisenau y el Nürnberg, bajo el mando del almirante Graf Maximilian von Spee. Durante cuatro meses esta flota estuvo casi sin obstáculos sobre el Océano Pacífico, mientras que el Emden, que se unió al escuadrón en agosto de 1914, fue destacado para prestar servicio en el Océano Índico. De este modo, los alemanes podrían amenazar no sólo a la marina mercante en las rutas comerciales británicas, sino también a las tropas que se dirigen a Europa u Oriente Medio desde la India, Nueva Zelanda o Australia. El Emden hundió barcos mercantes en la Bahía de Bengala, bombardeó Madrás (22 de septiembre; ahora Chennai, India), persiguió las aproximaciones a Ceilán (Sri Lanka), y había destruido 15 barcos aliados en total antes de ser capturados y hundidos en las Islas Cocos el 9 de noviembre por el crucero australiano Sydney.

Mientras tanto, el escuadrón principal del Almirante von Spee desde agosto había estado siguiendo un curso tortuoso en el Pacífico desde las Islas Carolinas hacia la costa chilena y se había unido a dos cruceros más, el Leipzig y el Dresden. El 1 de noviembre, en la Batalla de Coronel, infligió una sensacional derrota a una fuerza británica, bajo el mando de Sir Christopher Cradock, que había navegado desde el Atlántico para cazarlo: sin perder ni un solo barco, hundió los dos principales cruceros de Cradock, matando al propio Cradock. Pero la suerte de la guerra en alta mar se revirtió cuando, el 8 de diciembre, el escuadrón alemán atacó las Islas Malvinas (Falkland) en el Atlántico Sur, probablemente ignorando la fuerza naval que los británicos, desde Coronel, habían estado concentrando allí bajo el mando del Almirante Sir Doveton Sturdee: dos cruceros de combate (el Invencible y el Inflexible, cada uno de ellos equipado con ocho cañones de 12 pulgadas) y otros seis cruceros. Los barcos alemanes estaban sufriendo de desgaste después de su largo crucero por el Pacífico y no eran rivales para los nuevos y más rápidos barcos británicos, que pronto los superaron. El Scharnhorst, con el Almirante von Spee a bordo, fue el primer barco hundido, luego el Gneisenau, seguido por el Nürnberg y el Leipzig. Los barcos británicos, que habían luchado a gran distancia para inutilizar los cañones más pequeños de los alemanes, sólo sufrieron 25 bajas en este combate. Cuando el crucero ligero alemán Dresden fue capturado y hundido en las islas Juan Fernández el 14 de marzo de 1915, la incursión comercial de los barcos de superficie alemanes en alta mar había llegado a su fin. Sin embargo, los submarinos alemanes apenas empezaban a hacerlo.

Las armadas beligerantes se empleaban tanto para interferir con el comercio como para luchar entre sí. Inmediatamente después del estallido de la guerra, los británicos establecieron un bloqueo económico de Alemania, con el objetivo de impedir que todos los suministros del mundo exterior llegaran a ese país. Las dos rutas por las que los suministros podían llegar a los puertos alemanes eran: (1) a través del Canal de la Mancha y el Estrecho de Dover y (2) alrededor del norte de Escocia. Un campo minado en el Estrecho de Dover con un estrecho carril libre facilitaba bastante la interceptación y búsqueda de buques a través del Canal. Al norte de Escocia, sin embargo, había un área de más de 200.000 millas cuadradas (520.000 kilómetros cuadrados) para patrullar, y la tarea fue asignada a un escuadrón de cruceros mercantes armados. Durante los primeros meses de la guerra, sólo se restringió el contrabando absoluto de armas y municiones, pero la lista se fue ampliando gradualmente para incluir casi todo el material que pudiera ser de utilidad para el enemigo.

La prevención de la libre circulación de buques mercantes provocó considerables dificultades entre las naciones neutrales, en particular con los Estados Unidos, cuyos intereses comerciales se vieron obstaculizados por la política británica. Sin embargo, el bloqueo británico fue extremadamente efectivo, y durante 1915 las patrullas británicas detuvieron e inspeccionaron más de 3.000 buques, de los cuales 743 fueron enviados a puerto para su examen. El comercio exterior de Alemania se paralizó por completo.

Los alemanes también intentaron atacar la economía de Gran Bretaña con una campaña contra sus líneas de suministro de la marina mercante. En 1915, sin embargo, con sus invasores del comercio de superficie eliminados del conflicto, se vieron obligados a depender completamente del submarino.

Los alemanes comenzaron su campaña submarina contra el comercio hundiendo un vapor mercante británico (Glitra), después de evacuar a la tripulación, el 20 de octubre de 1914. Siguieron otros hundimientos, y los alemanes pronto se convencieron de que el submarino sería capaz de llevar a los británicos a una paz temprana donde los asaltantes del comercio en alta mar habían fracasado. El 30 de enero de 1915, Alemania llevó la campaña un paso más allá al torpedear tres barcos de vapor británicos (Tokomaru, Ikaria y Oriole) sin previo aviso. A continuación, el 4 de febrero, anunciaron que a partir del 18 de febrero tratarían las aguas alrededor de las Islas Británicas como una zona de guerra en la que todos los barcos mercantes aliados serían destruidos, y en la que ningún barco, enemigo o no, sería inmune.

Sin embargo, mientras que el bloqueo aliado impedía que casi todo el comercio de Alemania llegara a los puertos de ese país, la campaña de los submarinos alemanes arrojó resultados menos satisfactorios. Durante la primera semana de la campaña, siete de los 11 barcos atacados fueron hundidos, pero otros 1.370 navegaron sin ser acosados por los submarinos alemanes. En todo el mes de marzo de 1915, durante el cual se registraron 6.000 salidas, sólo se hundieron 21 barcos, y en abril sólo 23 barcos de un número similar. Aparte de su falta de éxito positivo, el brazo del submarino fue continuamente hostigado por las extensas medidas antisubmarinas de Gran Bretaña, que incluían redes, barcos mercantes especialmente armados, hidrófonos para localizar el ruido de los motores de un submarino y bombas de profundidad para destruirlo bajo el agua.

Para los alemanes, un resultado peor que cualquiera de las contramedidas británicas que se les impusieron fue el aumento a largo plazo de la hostilidad por parte de los países neutrales. Ciertamente, los neutrales estaban lejos de estar contentos con el bloqueo británico, pero la declaración alemana de la zona de guerra y los acontecimientos subsiguientes los alejaron progresivamente de su actitud de simpatía por Alemania. El endurecimiento de su perspectiva comenzó en febrero de 1915, cuando el vapor noruego Belridge, que transportaba petróleo de Nueva Orleáns a Ámsterdam, fue torpedeado y hundido en el Canal de la Mancha. Los alemanes continuaron hundiendo barcos neutrales de vez en cuando, y los países indecisos pronto comenzaron a adoptar una actitud hostil hacia esta actividad cuando la seguridad de sus propios barcos se vio amenazada.

Mucho más grave fue una acción que confirmó la incapacidad del comando alemán para percibir que un pequeño éxito táctico podría constituir un error estratégico de la magnitud más extrema. Fue el hundimiento por un submarino alemán, el 7 de mayo de 1915, del transatlántico británico Lusitania, que se dirigía de Nueva York a Liverpool: aunque en realidad el barco transportaba 173 toneladas de municiones, tenía cerca de 2.000 pasajeros civiles, y entre las 1.198 personas que se ahogaron había 128 ciudadanos estadounidenses. La pérdida del buque y de muchos de sus pasajeros, incluidos los norteamericanos, provocó una ola de indignación en los Estados Unidos, y se esperaba que se produjera una declaración de guerra. Pero el gobierno de Estados Unidos se aferró a su política de neutralidad y se contentó con enviar varias notas de protesta a Alemania. A pesar de ello, los alemanes persistieron en su intención y, el 17 de agosto, hundieron al árabe, que también tenía pasajeros estadounidenses y otros pasajeros neutrales. Tras una nueva protesta estadounidense, los alemanes se comprometieron a garantizar la seguridad de los pasajeros antes de hundir los transatlánticos; pero sólo después del torpedo de otro transatlántico, el Hesperia, Alemania, el 18 de septiembre, decidió suspender su campaña submarina en el Canal de la Mancha y al oeste de las Islas Británicas, por temor a seguir provocando a Estados Unidos. Los estadistas civiles alemanes habían prevalecido temporalmente sobre el alto mando naval, que defendía una guerra submarina “sin restricciones”.

La pérdida de las colonias alemanas

Las colonias alemanas de ultramar, prácticamente sin esperanza de refuerzo por parte de Europa, se defendieron con diversos grados de éxito contra el ataque aliado.

Togoland fue conquistado por las fuerzas británicas de la Costa Dorada (ahora Ghana) y por las fuerzas francesas de Dahomey (ahora Benin) en el primer mes de la guerra. En Camerún (alemán: Kamerun), invadido por las fuerzas aliadas del sur, el este y el noroeste en agosto de 1914 y atacado desde el mar en el oeste, los alemanes levantaron una resistencia más efectiva, y la última fortaleza alemana allí, Mora, resistió hasta el 18 de febrero de 1916.

Las operaciones de las fuerzas sudafricanas con una enorme superioridad numérica se lanzaron contra el suroeste alemán de África (Namibia) en septiembre de 1914, pero se vieron frenadas por la rebelión proalemana de ciertos oficiales sudafricanos que habían luchado contra los británicos en la guerra sudafricana de 1899-1902. La rebelión se extinguió en febrero de 1915, pero los alemanes del suroeste de África no capitularon hasta el 9 de julio.

En la bahía de Jiaozhou (Kiaochow), un pequeño enclave alemán en la costa china, el puerto de Qingdao (Tsingtao) fue objeto de un ataque japonés a partir de septiembre de 1914. Con la ayuda de las tropas británicas y de los buques de guerra Aliados, los japoneses lo capturaron el 7 de noviembre. En octubre, mientras tanto, los japoneses habían ocupado las Marianas, las Islas Carolinas y los Marshalls en el Pacífico Norte, islas indefensas desde la partida del escuadrón naval del Almirante von Spee.

En el Pacífico Sur, Samoa Occidental (ahora Samoa) cayó sin sangre a finales de agosto de 1914 ante una fuerza neozelandesa apoyada por buques de guerra australianos, británicos y franceses. En septiembre, una invasión australiana de Neu-Pommern (Nueva Bretaña) ganó la rendición de toda la colonia de Nueva Guinea alemana en pocas semanas.

La historia del África Oriental alemana (que comprende la actual Ruanda, Burundi y Tanzania continental) fue muy diferente, gracias a la calidad de los askaris locales (tropas africanas entrenadas en Europa) y al genio militar del comandante alemán Paul von Lettow-Vorbeck. Un desembarco de tropas de la India fue repelido con ignominia por los alemanes en noviembre de 1914. Una invasión masiva desde el norte, compuesta por tropas británicas y coloniales bajo el mando del J.C. Smuts sudafricano, fue lanzada en febrero de 1916, para ser coordinada con una invasión belga desde el oeste y con una invasión británica independiente desde Nyasaland en el sur, pero, aunque Dar es Salaam cayó ante Smuts y Tabora ante los belgas en septiembre, Lettow-Vorbeck mantuvo su pequeña fuerza. En noviembre de 1917 comenzó a moverse hacia el sur a través de África Oriental Portuguesa (Alemania había declarado la guerra a Portugal en marzo de 1916), y, después de cruzar de nuevo a África Oriental Alemana en septiembre de 1918, se dirigió hacia el suroeste para invadir Rhodesia del Norte en octubre. Habiendo tomado Kasama el 9 de noviembre (dos días antes del armisticio alemán en Europa), finalmente se rindió el 25 de noviembre. Con unos 12.000 hombres al principio, acabó atando a 130.000 o más tropas aliadas.