Estrategias rivales y la campaña de Dardanelos, 1915-16

A finales de 1914, el estado de estancamiento del Frente Occidental había quedado claro para los gobiernos de los países en guerra e incluso para muchos miembros de su estado mayor. Cada una de las partes buscó una solución a este estancamiento, y las soluciones variaron en forma y manera.

Erich von Falkenhayn había sucedido al desanimado Moltke como jefe del estado mayor alemán en septiembre de 1914. A finales de 1914 Falkenhayn parece haber llegado a la conclusión de que, aunque la decisión final se tomaría en Occidente, Alemania no tenía perspectivas inmediatas de éxito en ese país, y que el único teatro de operaciones viable en un futuro próximo era el Frente Oriental, por poco concluyentes que fueran esas operaciones. Falkenhayn estaba convencido de la fuerza de la barrera de trincheras de los Aliados en Francia, así que tomó la decisión trascendental de ponerse a la defensiva en Occidente.

Falkenhayn vio que una larga guerra era ahora inevitable y se puso a trabajar para desarrollar los recursos de Alemania para tal guerra de desgaste. Así, la técnica de atrincheramiento en el terreno fue llevada a un nivel más alto por los alemanes que por cualquier otro país; los ferrocarriles militares alemanes fueron ampliados para el movimiento lateral de las reservas; y el problema del suministro de municiones y de las materias primas para su fabricación fue abordado de manera tan enérgica y exhaustiva que se aseguró un amplio flujo a partir de la primavera de 1915, un momento en el que los británicos sólo estaban despertando al problema. Aquí se sentaron las bases de esa organización económica y la utilización de los recursos que iba a ser el secreto del poder de Alemania para resistir la presión del bloqueo británico.

Los Aliados occidentales se dividieron en dos bandos sobre estrategia. Joffre y la mayoría del estado mayor francés, respaldados por el mariscal de campo británico Sir John French, abogaron por que continuaran los ataques contra la línea arraigada de los alemanes en Francia, a pesar del desgaste continuo de las fuerzas francesas que implicaba esta estrategia. Aparte de esto, el alto mando francés carecía singularmente de ideas para romper el estancamiento de la guerra de trincheras. Mientras que el deseo de conservar las conquistas territoriales regía la estrategia alemana, el deseo de recuperar el territorio perdido dominaba a los franceses.

Las soluciones de inspiración británica al estancamiento cristalizaron en dos grupos principales, uno táctico y otro estratégico. La primera era desbloquear la barrera de la trinchera inventando una máquina invulnerable a las ametralladoras y capaz de atravesar trincheras y restablecer así el equilibrio táctico alterado por la nueva preponderancia de la fuerza defensiva sobre la ofensiva. Esta máquina se había contemplado durante mucho tiempo, y los primeros años del siglo XX fueron testigos de los primeros intentos de construir un vehículo blindado de combate práctico. Los esfuerzos británicos fueron alimentados y atendidos en la infancia por Winston Churchill, entonces primer señor del Almirantazgo, y finalmente, después de meses de experimentos obstaculizados por la oposición oficial, llegaron a la madurez en 1916 en el arma conocida como el tanque. Algunos de los estrategas británicos, por otro lado, argumentaron que en lugar de buscar un avance en el impenetrable Frente Occidental alemán, los Aliados deberían cambiar toda la posición de las Potencias Centrales, ya sea por una ofensiva a través de los Balcanes o incluso por un desembarco en la costa báltica de Alemania. Joffre y sus partidarios ganaron la discusión, y los proyectos balcánicos fueron abandonados en favor de una concentración de esfuerzos en el Frente Occidental. Pero los recelos no fueron silenciados, y surgió una situación que revivió el esquema de Oriente Medio de una forma nueva, aunque atenuada.

A principios de enero de 1915, los rusos, amenazados por los turcos en el Cáucaso, apelaron a los británicos para que tomaran medidas de alivio contra Turquía. Los británicos, después de una enconada discusión entre ellos, decidieron a favor de “una expedición naval en febrero para bombardear y tomar la Península de Gallipoli (la costa occidental de los Dardanelos), con Constantinopla como objetivo”. Aunque posteriormente se acordó que se proporcionarían tropas del ejército para mantener las costas si la flota forzaba el Estrecho, el ataque naval comenzó el 19 de febrero sin apoyo del ejército. Cuando por fin las tropas egipcias de Sir Ian Hamilton comenzaron a desembarcar en las costas turcas, el 25 de abril, los turcos y su comandante alemán, Otto Liman von Sanders, habían tenido tiempo suficiente para preparar fortificaciones adecuadas, y los ejércitos defensores eran ahora seis veces más grandes que cuando se inició la campaña.

Contra la oposición resuelta del comandante turco local (Mustafa Kemal, el futuro Atatürk), las tropas australianas y neozelandesas ganaron una cabeza de puente en “Cala Anzac”, al norte de Kaba Tepe, en el lado egeo de la península, con unos 20.000 hombres aterrizando en los dos primeros días. Los británicos, por su parte, intentaron aterrizar en cinco puntos alrededor del Cabo de las Helenas, pero sólo establecieron puntos de apoyo en tres de ellos y luego pidieron refuerzos. A partir de entonces se hicieron pocos progresos, y los turcos aprovecharon la parada británica para traer a la península el mayor número de tropas posible. El estancamiento de la empresa condujo a una crisis política en Londres entre Churchill, el primer señor del Almirantazgo del gobierno liberal, que, después de dudas anteriores, se había convertido en el principal portavoz de la operación de Dardanelos, y John, Lord Fisher, el primer señor del mar, que siempre había expresado dudas al respecto. Fisher exigió el 14 de mayo que se suspendiera la operación y, al ser desestimado, renunció al día siguiente. El gobierno liberal fue reemplazado por una coalición, pero Churchill, aunque relevado de su antiguo cargo, permaneció en el Consejo de Guerra del Gabinete.

En julio, los británicos comenzaron a enviar cinco divisiones más a la península, y se ideó un nuevo plan. Con la esperanza de cortar las comunicaciones norte-sur de los turcos a lo largo de la península mediante la toma de las alturas de Sari Bair, que comandaba el Estrecho desde el oeste, los británicos reforzaron la cabeza del puente en “Cala Anzac” y, en la noche del 6 al 7 de agosto, aterrizaron más tropas en la bahía de Suvla (Anafarta Limanı), más al norte. En pocos días, tanto la ofensiva de “Anzac” como el nuevo desembarco habían resultado ineficaces. En el Consejo de Guerra surgieron más argumentos, y sólo a finales de año se reconoció que había que abandonar la empresa inicialmente prometedora pero mal llevada a cabo. La evacuación de las tropas se llevó a cabo desde la Bahía de Suvla y desde “Cala Anzac” al abrigo de la oscuridad en diciembre de 1915, y desde las playas del Cabo de Helles en enero de 1916. Así pues, la campaña de los Dardanelos llegó a un final frustrante. Si hubiera tenido éxito, podría haber puesto fin a la participación de Turquía en la guerra. Al fracasar, había costado alrededor de 214.000 víctimas y no había logrado nada.

Los frentes occidental y oriental, 1915

El Frente Occidental, 1915

Los repetidos ataques franceses en febrero-marzo de 1915 contra la barrera de trincheras de los alemanes en Champagne ganaron sólo 500 yardas (460 metros) de terreno a un costo de 50.000 hombres. Para los británicos, el 1er Ejército de Sir Douglas Haig, entre Armentières y Lens, intentó un nuevo experimento en Neuve-Chapelle el 10 de marzo, cuando su artillería abrió un intenso bombardeo en un frente de 2.000 yardas y luego, después de 35 minutos, alargó su alcance, para que la infantería británica atacante, detrás de la segunda pantalla de proyectiles, pudiera invadir las trincheras destruidas por la primera. Pero el resultado inmediato del experimento fue simplemente la pérdida de vidas, tanto porque la escasez de municiones hizo que la segunda represa fuera inadecuada como porque hubo un retraso de cinco horas en el lanzamiento del asalto de infantería, contra el cual los alemanes, habiendo superado su sorpresa inicial, tuvieron tiempo de reunir su resistencia. Los Aliados tenían claro que este experimento táctico a pequeña escala sólo había perdido el éxito por un estrecho margen y que había margen para su desarrollo. Pero los comandos aliados no aprendieron la verdadera lección, que era que un ataque sorpresa podía realizarse con éxito inmediatamente después de un bombardeo corto que compensaba su brevedad por su intensidad. En cambio, sacaron la deducción superficial de que el mero volumen de fuego de artillería era la clave para reducir una línea de trinchera antes de un asalto. No fue hasta 1917 que volvieron al método Neuve-Chapelle. Se dejó que los alemanes se beneficiaran del experimento. Mientras tanto, una ofensiva francesa en abril contra el saliente alemán de Saint-Mihiel, al sureste de Verdún, sacrificó 64.000 hombres sin ningún efecto.

Los alemanes, de acuerdo con la estrategia de Falkenhayn, permanecieron generalmente a la defensiva en Occidente. Sin embargo, lanzaron un ataque contra el saliente Ypres de los Aliados (donde los franceses habían tomado el lugar de los británicos en noviembre de 1914). Allí, el 22 de abril de 1915, utilizaron por primera vez gas cloro en el frente occidental, pero cometieron el error de descargarlo de los cilindros (que dependían de un viento favorable) en lugar de arrojarlo a las trincheras enemigas con proyectiles de artillería. El gas lanzó a los agonizantes defensores a un vuelo caótico; pero el alto mando alemán, decepcionado por el rendimiento de la nueva arma en condiciones adversas en Polonia a principios de año, no había proporcionado reservas suficientes para explotar su éxito imprevisto. Al final de una batalla que duró un mes, el frente de los Aliados sólo estaba ligeramente replegado.

El 9 de mayo, mientras tanto, los Aliados habían lanzado otra ofensiva prematura, combinando un importante ataque francés entre Lens y Arras con dos empujes del 1er Ejército de Haig, desde Festubert y desde Fromelles, contra la Cresta de Aubers al norte de Lens. Los franceses prolongaron su esfuerzo hasta el 18 de junio, perdiendo 102.000 hombres sin asegurar ninguna ganancia; los británicos, todavía cortos de proyectiles contra la masa de ametralladoras de los alemanes, habían suspendido sus ataques tres semanas antes.

Un fracaso militar aún peor fue la ofensiva conjunta lanzada por los Aliados el 25 de septiembre de 1915. Mientras que 27 divisiones francesas con 850 cañones pesados atacaron en un frente de 18 millas de largo en Champagne, al norte y al este de Reims, 14 divisiones francesas con 420 cañones pesados en un frente de 12 millas al sur de Lens y seis divisiones británicas con sólo 117 cañones en Loos al norte de Lens recibieron golpes simultáneos en el lejano Artois. Todos estos ataques fueron un fracaso decepcionante, en parte porque fueron precedidos por bombardeos prolongados que revelaron cualquier posibilidad de sorpresa y permitieron que las reservas alemanas se adelantaran para cerrar las brechas que se habían abierto en las filas de los defensores de la trinchera por el bombardeo de artillería. En Loos, el uso británico del gas cloro fue menos efectivo de lo que esperaba Haig, y su compromiso con todas sus propias fuerzas disponibles para su primer asalto no sirvió de nada cuando su comandante en jefe, Sir John French, tardó demasiado en enviar reservas; los franceses de ambos frentes también perdieron, por falta de apoyo oportuno, la mayor parte de lo que habían ganado con sus primeros ataques. En total, por un poco de terreno, los Aliados pagaron con 242.000 hombres, contra la pérdida de 141.000 defensores.

Después de quejarse amargamente de la gestión de las operaciones de Sir John French, Haig fue nombrado comandante en jefe británico en su lugar en diciembre.

El Frente Oriental, 1915

Los planes de los rusos para 1915 prescribían el fortalecimiento de sus flancos en el norte y en Galicia antes de dirigirse de nuevo hacia el oeste, hacia Silesia. Sus preparativos para un golpe en la frontera sur de Prusia Oriental se vieron frustrados, ya que Ludendorff, golpeando repentinamente hacia el este desde Prusia Oriental, envolvió a cuatro divisiones rusas en los bosques de Augustów, al este de los Lagos Masurianos, en la segunda semana de febrero; pero en Galicia los combates de invierno culminaron, el 22 de marzo, en la caída de Przemyśl a los rusos.

Para las Potencias Centrales, el portavoz austriaco, Conrad, requería principalmente alguna acción para aliviar la presión en su frente gallego, y Falkenhayn estaba dispuesto a ayudarlo con ese propósito sin apartarse de su propia estrategia general de desgaste, que ya entraba en conflicto con el deseo de Ludendorff de un esfuerzo sostenido hacia una victoria decisiva sobre Rusia. El plan finalmente adoptado, con el objetivo de destruir el centro ruso en el sector del río Dunajec de Galicia mediante un ataque en el frente de 18 millas desde Gorlice hasta Tuchów (sur de Tarnów), fue concebido con originalidad táctica: con el fin de mantener el impulso de avance, no se establecerían objetivos diarios para cada cuerpo o división; en su lugar, cada uno debería hacer todos los progresos posibles antes de que los rusos pudieran sacar a relucir sus reservas, suponiendo que el rápido avance de algunas unidades atacantes promovería contagiosamente el posterior avance de otras que al principio habían encontrado más resistencia. A finales de abril, 14 divisiones, con 1.500 cañones, se concentraron silenciosamente para el ataque contra las seis divisiones rusas presentes. Mackensen estaba al mando, con Hans von Seeckt, patrocinador de la nueva táctica de infiltración, como su jefe de personal.

El ataque a Gorlice fue lanzado el 2 de mayo y tuvo éxito más allá de toda expectativa. Huyendo en el Dunajec, los rusos trataron de pararse en el Wisłoka, y luego retrocedieron de nuevo. Para el 14 de mayo, las fuerzas de Mackensen estaban en el San, a 80 millas de su punto de partida, y en Jarosław incluso forzaron el cruce de ese río. Fortalecido con más tropas alemanas de Francia, Mackensen atacó de nuevo, tomando Przemyśl el 3 de junio y Lemberg (Lvov) el 22 de junio. El frente ruso estaba ahora dividido en dos, pero Falkenhayn y Conrad no habían previsto tal resultado y no habían hecho preparativos para explotarlo rápidamente. Sus retrasos consiguientes permitieron que los ejércitos rusos se retiraran sin romperse por completo.

Falkenhayn decidió entonces emprender una nueva ofensiva. A Mackensen se le ordenó virar hacia el norte, para atrapar a los ejércitos rusos en el saliente de Varsovia entre sus fuerzas y las de Hindenburg, que iban a conducir hacia el sudeste desde Prusia Oriental. A Ludendorff no le gustó el plan como un ataque frontal: los rusos podrían ser aplastados por el cierre de las dos alas, pero su retirada hacia el este no se vería interrumpida. Instó una vez más a su plan de primavera para una maniobra amplia y envolvente a través de Kovno (Kaunas) en Vilna (Vilnius) y Minsk, en el norte. Falkenhayn se opuso a este plan, temiendo que significara más tropas y un compromiso más profundo, y el 2 de julio el emperador alemán se decidió a favor del plan de Falkenhayn.

Los resultados justificaron las reservas de Ludendorff. Los rusos mantuvieron a Mackensen en Brest-Litovsk y Hindenburg en el río Narew el tiempo suficiente para permitir que el cuerpo principal de sus tropas escapara a través de la brecha no cerrada hacia el este. Aunque a finales de agosto toda Polonia había sido ocupada y 750.000 rusos habían sido tomados prisioneros en cuatro meses de lucha, las Potencias Centrales perdieron la oportunidad de romper la capacidad de Rusia para continuar la guerra.

Demasiado tarde, en septiembre, Falkenhayn permitió a Ludendorff intentar lo que había estado pidiendo mucho antes, un movimiento más amplio hacia el norte en el triángulo Kovno-Dvinsk-Vilna. La caballería alemana, de hecho, se acercó al ferrocarril de Minsk, mucho más allá de Vilna; pero el poder de resistencia de los rusos era demasiado grande para las esbeltas fuerzas de Ludendorff, cuyos suministros, por otra parte, comenzaron a agotarse, y a finales de mes sus operaciones fueron suspendidas. El quid de la situación era que a los ejércitos rusos se les había permitido retroceder casi fuera de la red antes de que se intentara la largamente retrasada maniobra de Vilna. Mientras tanto, un ataque austriaco hacia el este desde Lutsk (Luck), que comenzó más tarde en septiembre y continuó en octubre, sufrió fuertes pérdidas sin ninguna ventaja. En octubre de 1915, la retirada rusa, después de una serie de angustiosas huidas de los salientes que los alemanes habían creado sistemáticamente y que luego habían intentado cortar, se detuvo definitivamente a lo largo de una línea que iba desde el Mar Báltico al oeste de Riga hacia el sur hasta Czernowitz (Chernovtsy) en la frontera rumana.

Otros frentes, 1915-16

El Cáucaso, 1914-16

El frente caucásico entre Rusia y Turquía comprendía dos campos de batalla: Armenia al oeste, Azerbaiyán al este. Si bien los objetivos estratégicos últimos de los turcos eran capturar los yacimientos petrolíferos de Bakú en Azerbaiyán y penetrar en Asia central y Afganistán para amenazar a la India británica, primero debían capturar la fortaleza armenia de Kars, que, junto con la de Ardahan, había sido una posesión rusa desde 1878.

Un avance ruso desde Sarıkamış (Sarykamysh, al sur de Kars) hacia Erzurum en la Armenia turca en noviembre de 1914 fue contrarrestado en diciembre cuando el 3er Ejército turco, bajo el mando del propio Enver, lanzó una ofensiva de tres puntas contra la posición de Kars-Ardahan. Esta ofensiva fue derrotada catastróficamente en batallas en Sarıkamış y en Ardahan en enero de 1915; pero los turcos, mal vestidos y mal abastecidos en el invierno caucásico, perdieron muchos más hombres a causa de la exposición y el agotamiento que en los combates (su 3er Ejército se redujo en un mes de 190.000 a 12.400 hombres, siendo las bajas de batalla de 30.000). Las fuerzas turcas, que entretanto habían invadido la parte neutral de Persia en Azerbaiyán y tomado Tabriz el 14 de enero, fueron expulsadas por una contrainvasión rusa en marzo.

Durante esta campaña, los armenios habían creado disturbios detrás de las líneas turcas en apoyo de los rusos y habían amenazado las ya arduas comunicaciones turcas. El 11 de junio de 1915, el gobierno turco decidió deportar a los armenios. En el proceso de deportación, las autoridades turcas cometieron atrocidades a gran escala: la mayoría de las estimaciones de las muertes de armenios han oscilado entre 600.000 y 1.500.000 durante este período.

El Gran Duque Nicolás, que hasta entonces había sido comandante en jefe de todos los ejércitos de Rusia, fue reemplazado por el propio Emperador Nicolás en septiembre de 1915; el Gran Duque fue entonces enviado al mando en el Cáucaso. Él y el general N.N. Yudenich, el vencedor de Sarıkamış, comenzaron un asalto importante en Armenia turca en enero de 1916; Erzurum fue tomado el 16 de febrero, Trabzon el 18 de abril, Erzıncan el 2 de agosto; y un contraataque turco largamente retrasado se llevó a cabo en Oğnut Estabilizado a la gran ventaja de Rusia en el otoño, el nuevo frente en Armenia se vio más afectado por las consecuencias de la revolución en Rusia que por la guerra ruso-turca.

Mesopotamia, 1914-Abril de 1916

La ocupación británica de Basora, el puerto de Turquía a la cabeza del Golfo Pérsico, en noviembre de 1914, había sido justificada estratégicamente debido a la necesidad de proteger los pozos de petróleo del sur de Persia y la refinería de Abadan. El avance británico de 46 millas hacia el norte desde Basora hasta al-Qurnah en diciembre y el avance de 90 millas por el Tigris hasta al-ʿAmārah en mayo-junio de 1915 deberían haberse considerado suficientes para todos los propósitos prácticos, pero el avance continuó en la dirección de la Bagdad fatalmente magnética, antigua capital de los califas árabes de Islām. Al-Kūt fue ocupada en septiembre de 1915, y el avance fue empujado hasta que los británicos, bajo el mando del General de División Charles Townshend, se encontraban a 500 millas de su base en Basora. El 22 de noviembre libraron una batalla inútil en Ctesiphon, a sólo 18 millas de Bagdad, pero luego tuvieron que retirarse a al-Kūt Allí, a partir del 7 de diciembre, los 10.000 hombres de Townshend fueron asediados por los turcos; y allí, el 29 de abril de 1916, se rindieron en cautiverio.

Las fronteras egipcias, 1915-Julio de 1917

Incluso después de la evacuación de Galípoli, los británicos mantuvieron 250.000 soldados en Egipto. Una fuente importante de preocupación para los británicos era el peligro de una amenaza turca desde Palestina a través del desierto del Sinaí hasta el Canal de Suez. Ese peligro disminuyó, sin embargo, cuando la inicialmente poco prometedora rebelión del Hāshimite amir Ḥusayn ibn ʿAlī contra los turcos en el Hejaz fue desarrollada por la empresa personal de un soldado de genio poco profesional, T.E. Lawrence, en una revuelta que infectó todo el interior árabe de Palestina y Siria y amenazó con cortar el vital Ferrocarril Hejaz de los turcos (Damasco-Amman-–Medina-Medina). Las tropas británicas de Sir Archibald Murray por fin iniciaron un avance masivo en diciembre de 1916 y capturaron algunos puestos avanzados turcos en el extremo noreste del desierto del Sinaí, pero se retiraron pusilánimamente de Gaza en marzo de 1917 en el mismo momento en que los turcos estaban a punto de cederles el lugar; el intento del mes siguiente de recuperar el error fue rechazado con fuertes pérdidas. En junio, el mando fue transferido de Murray a Sir Edmund Allenby. En llamativo contraste con la actuación de Murray fue la captura de Lawrence de Aqaba (al-ʿAqabah) el 6 de julio de 1917: su puñado de árabes consiguió lo mejor de 1.200 turcos allí.

Italia y el frente italiano, 1915-16

Gran Bretaña, Francia y Rusia concluyeron el 26 de abril de 1915 el Tratado secreto de Londres con Italia, induciendo a este último a descartar las obligaciones de la Triple Alianza y a entrar en guerra del lado de los Aliados con la promesa de un engrandecimiento territorial a expensas de Austria-Hungría. A Italia se le ofreció no sólo el Trentino y Trieste, poblados por italianos, sino también el Tirol del Sur (para consolidar la frontera alpina), Gorizia, Istria y el norte de Dalmacia. El 23 de mayo de 1915, Italia declaró la guerra a Austria-Hungría.

El comandante italiano, el general Luigi Cadorna, decidió concentrar sus esfuerzos en una ofensiva hacia el este desde la provincia de Venecia a través del terreno comparativamente bajo entre la cabecera del Adriático y las estribaciones de los Alpes julianos; es decir, a través del valle inferior del río Isonzo (Soc̆a). Contra el riesgo de un descenso austriaco en su retaguardia desde el Trentino (que limitaba con Venecia al noroeste) o en su flanco izquierdo desde los Alpes Cárnicos (al norte), pensó que un avance limitado sería suficiente precaución.

El avance inicial de los italianos hacia el este, que comenzó a finales de mayo de 1915, pronto se detuvo, debido en gran parte a la inundación del Isonzo, y a la guerra de trincheras. Sin embargo, Cadorna estaba decidido a progresar y se embarcó en una serie de renovaciones persistentes de la ofensiva, conocidas como las Batallas del Isonzo. Los primeros cuatro (del 23 de junio al 7 de julio; del 18 de julio al 3 de agosto; del 18 de octubre al 4 de noviembre; y del 10 de noviembre al 2 de diciembre) no lograron nada que valiera el costo de 280.000 hombres; y el quinto (marzo de 1916) fue igualmente infructuoso. Los austríacos habían mostrado en este frente una resolución feroz que a menudo les faltaba cuando se enfrentaban a los rusos. A mediados de mayo de 1916, el programa de Cadorna fue interrumpido por una ofensiva austriaca desde el Trentino hacia la región de Asiago, en el oeste de Venecia. Aunque se evitó el peligro de un avance austríaco desde la frontera montañosa hacia la llanura veneciana en la parte posterior del frente de Isonzo de los italianos, la contraofensiva italiana a mediados de junio sólo recuperó un tercio del territorio invadido por los austríacos al norte y suroeste de Asiago. La Sexta Batalla del Isonzo (6-17 de agosto), sin embargo, ganó Gorizia para los italianos. El 28 de agosto Italia declaró la guerra a Alemania. En los tres meses siguientes se produjeron otras tres ofensivas italianas sobre el Isonzo, ninguna de ellas realmente rentable. A lo largo de 1916, los italianos habían sufrido 500.000 bajas, el doble que los austriacos, y seguían en el Isonzo.

Serbia y la expedición de Salónica, 1915-17

Las tres tentativas de invasión de Austria a Serbia en 1914 habían sido bruscamente rechazadas por los contraataques serbios. En el verano de 1915, las Potencias Centrales estaban doblemente preocupadas por cerrar la cuenta con Serbia, tanto por razones de prestigio como por el establecimiento de comunicaciones ferroviarias seguras con Turquía a través de los Balcanes. En agosto, Alemania envió refuerzos al frente sur de Austria; y, el 6 de septiembre de 1915, las Potencias Centrales celebraron un tratado con Bulgaria, a la que apoyaron con la oferta de territorio para ser tomado de Serbia. Las fuerzas austro-alemanas atacaron hacia el sur desde el Danubio el 6 de octubre; y los búlgaros, sin dejarse intimidar por un ultimátum ruso, atacaron el este de Serbia el 11 de octubre y la Macedonia serbia el 14 de octubre.

Los Aliados occidentales, sorprendidos en septiembre por la perspectiva de un ataque búlgaro contra Serbia, decidieron apresuradamente enviar ayuda a través del puerto macedonio neutral de Salónica, en Grecia, contando con la connivencia del primer ministro griego pro-etente, Eleuthérios Venizélos. Tropas de Gallipoli, bajo el general francés Maurice Sarrail, llegaron a Salónica el 5 de octubre, pero ese día Venecia cayó del poder. Los aliados avanzaron hacia el norte por el Vardar hasta la Macedonia serbia, pero el empuje de los búlgaros hacia el oeste les impidió cruzar con los serbios. Llevados de vuelta a la frontera griega, los Aliados sólo ocupaban la región de Salónica a mediados de diciembre. El ejército serbio, mientras tanto, para evitar el doble envolvimiento, había comenzado un arduo retiro invernal hacia el oeste sobre las montañas albanesas para refugiarse en la isla de Corfú.

En la primavera de 1916, los aliados de Salónica fueron reforzados por los serbios de Corfú, así como por tropas francesas, británicas y algunas rusas, y la cabeza del puente se expandió hacia el oeste hasta Vodena (Edesa) y hacia el este hasta Kilkis; pero los búlgaros, que en mayo obtuvieron el Fuerte Rupel (Klidhi, en el Struma) de los griegos, a mediados de agosto no sólo invadieron la Macedonia griega al este del Struma, sino que también, desde Monastir (Bitola), invadieron la región de Florina de la Macedonia griega, al oeste del ala de la Vodena de los aliados. La contraofensiva aliada arrebató a Monastir a los búlgaros en noviembre de 1916, pero las operaciones más ambiciosas, de marzo a mayo de 1917, resultaron infructuosas. El frente de Salónica estaba atando a unos 500.000 soldados Aliados sin preocupar a las Potencias Centrales de manera significativa.