Las bajas sufridas por los participantes en la Primera Guerra Mundial eclipsaron las de guerras anteriores: unos 8.500.000 soldados murieron como consecuencia de heridas y/o enfermedades. El mayor número de víctimas y heridas fue infligido por la artillería, seguido por las armas pequeñas y luego por el gas venenoso. La bayoneta, que fue utilizada por el ejército francés de la preguerra como arma decisiva, en realidad causó pocas bajas. La guerra fue cada vez más mecanizada a partir de 1914 y produjo bajas incluso cuando no sucedía nada importante. Incluso en un día tranquilo en el frente occidental murieron muchos cientos de soldados aliados y alemanes. La mayor pérdida de vidas en un solo día ocurrió el 1 de julio de 1916, durante la Batalla del Somme, cuando el ejército británico sufrió 57.470 bajas.

Sir Winston Churchill describió una vez las batallas de Somme y Verdún, típicas de la guerra de trincheras en su vana e indiscriminada matanza, como si se libraran entre paredes dobles o triples de cañones alimentados por montañas de proyectiles. En un espacio abierto rodeado de masas de estos cañones chocaron grandes cantidades de divisiones de infantería. Lucharon en esta peligrosa posición hasta que cayeron en un estado de inutilidad. Luego fueron reemplazados por otras divisiones. Muchos hombres se perdieron en el proceso y se destrozaron hasta el punto de no poder reconocer que hay un monumento francés en Verdún a los 150.000 muertos no localizados que se supone que están enterrados en las inmediaciones.

Este tipo de guerra dificultó la preparación de listas precisas de bajas. Hubo revoluciones en cuatro de los países en guerra en 1918, y la atención de los nuevos gobiernos se alejó del grave problema de las pérdidas de la guerra. Es posible que nunca se elabore una tabla de pérdidas completamente precisa. Las mejores estimaciones disponibles de las víctimas militares de la Primera Guerra Mundial se recogen en la tabla 4.

TABLA 4

Existen incertidumbres similares sobre el número de muertes de civiles atribuibles a la guerra. No había agencias establecidas para mantener registros de estas fatalidades, pero está claro que el desplazamiento de personas a través del movimiento de la guerra en Europa y Asia Menor, acompañado como estaba en 1918 por el brote de gripe más destructivo de la historia, provocó la muerte de un gran número de personas. Se calcula que el número de muertes de civiles atribuibles a la guerra fue superior al de las bajas militares, es decir, alrededor de 13.000.000 de personas. Estas muertes de civiles fueron causadas en gran parte por inanición, exposición, enfermedades, encuentros militares y masacres.