La planificación y la conducción de la guerra en 1914 fueron influenciadas crucialmente por la invención de nuevas armas y la mejora de los tipos existentes desde la guerra franco-alemana de 1870-71. Los principales acontecimientos del período intermedio habían sido la ametralladora y el cañón de artillería de campo de fuego rápido. La ametralladora moderna, que se había desarrollado en las décadas de 1880 y 1990, era una ametralladora fiable alimentada por correa capaz de disparar a una velocidad extremadamente rápida; podía disparar 600 balas por minuto con un alcance de más de 900 metros (1.000 yardas). En el ámbito de la artillería de campo, el período que condujo a la guerra fue testigo de la introducción de mecanismos de carga de brecha y frenos mejorados. Sin un mecanismo de freno o retroceso, una pistola se salió de su posición durante el disparo y tuvo que ser reorientada después de cada disparo. Las nuevas mejoras fueron personificadas en el cañón de campo francés de 75 milímetros; permaneció inmóvil durante el disparo, y no fue necesario reajustar la puntería para poder disparar de forma sostenida contra un objetivo.

Las ametralladoras y la artillería de fuego rápido, cuando se usaban en combinación con trincheras y emplazamientos de alambre de púas, daban una ventaja decisiva a la defensa, ya que la potencia de fuego rápida y sostenida de estas armas podía diezmar un ataque frontal por parte de la infantería o de la caballería.

Había una considerable disparidad en 1914 entre la eficacia mortal de los armamentos modernos y las enseñanzas doctrinales de algunos ejércitos. La guerra de Sudáfrica y la guerra ruso-japonesa habían revelado la inutilidad de los ataques frontales de infantería o caballería contra posiciones preparadas cuando no iban acompañadas de una sorpresa, pero pocos líderes militares previeron que la ametralladora y la ametralladora de fuego rápido forzarían a los ejércitos a entrar en trincheras para sobrevivir. En cambio, la guerra fue vista por muchos líderes en 1914 como una competencia de voluntades nacionales, espíritu y coraje. Un buen ejemplo de esta actitud fue el ejército francés, dominado por la doctrina de la ofensiva. La doctrina militar francesa llamaba a cargar con bayoneta a los soldados de infantería franceses contra los rifles, ametralladoras y artillería alemanes. El pensamiento militar alemán, bajo la influencia de Alfred, Graf von Schlieffen, buscó, a diferencia de los franceses, evitar los ataques frontales, sino más bien tomar una decisión temprana mediante ataques de flanqueo profundo; y al mismo tiempo hacer uso de las divisiones de reserva junto a las formaciones regulares desde el comienzo de la guerra. Los alemanes prestaron mayor atención al entrenamiento de sus oficiales en tácticas defensivas usando ametralladoras, alambre de púas y fortificaciones.